FoodPro Preloader

Trussel ned nedenfor: Forurenset huler utløser vannforsyninger, dyreliv


Bluestone-elven som strekker seg mellom grensene mellom Virginia og West Virginia, har lenge vært et populært ørretfiskested, samt en kilde til drikkevann for nærliggende byer. Så Virginia miljøansatte ble bedøvet da rutinemessig prøvetaking oppsto noe forstyrrende: Carp i elva ble lastet med industrielle forbindelser kalt polychlorerede bifenyler eller PCB. Søker

Bluestone-elven som strekker seg mellom grensene mellom Virginia og West Virginia, har lenge vært et populært ørretfiskested, samt en kilde til drikkevann for nærliggende byer.
Så Virginia miljøansatte ble bedøvet da rutinemessig prøvetaking oppsto noe forstyrrende: Carp i elva ble lastet med industrielle forbindelser kalt polychlorerede bifenyler eller PCB.
Søker å rive mysteriet, de fulgte elva helt opp til inngangen til en landlig grotte i Vest-Virginia.
Grunnvannet i Beacon Cave hadde PCB-konsentrasjoner som "var bare astronomisk høye", sa Nick Schaer, en geolog med West Virginia-avdelingen for Environmental Protection, som bidro til å utføre prøvetaking. "Vi fikk tall mange ganger høyere enn helsebaserte grenser."
Den sannsynlige mistenkte sitter rett over hulen - et forlenget elektrisk produksjonsanlegg.
Beacon Cave's forurensning er en grafisk illustrasjon av det voksende problemet med overflodforurensende forurensende grotter rundt om i landet, inkludert noen som ligger i nasjonalparker og skoger.
"Problemet er omfattende, og det er seriøst, " sa Tom Aley, en ekspert på grunnvannshydrologi og president for Ozark Underground Laboratory i sørvest Missouri.
Eksempler florerer, inkludert rens avløpsvann som strømmer inn i Shalers Brook i Mammoth Cave National Park i Kentucky, et dyrelokal i Øst-Missouri, som vasker avfall ned synkroner i Crevice Cave og smuss avstrømning fra logging aktivitet kvelning Whispering Canyon Cave ved Tongass National Forest i Alaska.
"Når grotter er truet, kommer truslene nesten alltid fra overflateaktivitet, " sa David Culver, en hule ekspert og biolog ved American University i Washington, DC. "Folk må være oppmerksomme på at det er et underjordisk økosystem, og at det som skjer på overflaten påvirker disse unike økosystemene på en veldig reell måte. "
Problemet får oppmerksomhet fordi nesten en tredjedel av drikkevannforsyningene i USA kommer fra undergrunnsstrømmer og fjærer som kommer opp i grotter eller passerer gjennom dem.
På noen måter er forurensning av huler uunngåelig på grunn av sprekker og sprekker i fjellet som omgir dem.
Karstformasjoner, som inkluderer huler, sinkholes og andre underjordiske formasjoner, blir sakte skåret ut av kalkstein av regnvann. Sprekk i denne klippen tillater alt som er dumpet på bakken for å reise ufiltrert til bunnen.
Disse karstformasjonene er omfattende, ligger under så mye som en fjerdedel av det kontinentale USA.
"Det er et stort problem i høyutviklede karstområder hvor du har mye grunnvann som kommer gjennom, " sier William Elliott, en hulebiolog ved Missouri Conservation Conservation, som har studert grotter over Nord-Amerika.
I tillegg til trusselen mot drikkevann, forurenser forurenset huler noen av jordens mest uvanlige dyreliv også.
De anslåtte 50.000 grottene i USA støtter ca 1100 dyr, planter og insekter, nesten alle som ikke kunne overleve utenfor hulmiljøet, sa Culver. Troglobitter er blinde dyr som fisk og insekter som tilbringer hele livet i huler, utviklet med spesielle sanser som lar dem overleve i totalt mørke.
I tillegg benytter mange andre arter, som flaggermus, vaskebjørn, hule crickets, salamanders, øgler og slanger, huler som midlertidige hvileområder eller som oppdrettssteder og oppdra de unge.
Mange grottearter er inkludert på landets truede arter list, hovedsakelig på grunn av dårlig vannkvalitet.
Aley sa at de truede dyrene skulle sende en advarsel til folk hvis drikkevann kommer fra bekker som strømmer gjennom huler.
"Hvis forurensning dreper av snegler og leddyr, bør det være en passende advarsel til de som også benytter seg av det vannet. Hvis de ikke kan leve godt og trives, hvorfor skulle vi forvente at folk som bruker det samme vannet til å leve godt og trives? "Sa han.
Utbredt huleforurensning har ført til at noen eksperter har spurt om forurensning har spilt en rolle i hvite nesesyndrom - en mystisk sykdom som har drept mer enn en million flaggermus i Nordøst-USA.
Det er usannsynlig forurensning forårsaket sykdommen som sprer seg gjennom grotter, sier David Blehert, en mikrobiolog ved US Geological Survey's National Wildlife Health Center. Men USAs fiskeri- og dyrelivstjeneste begynte i sommer å analysere batvev for å avgjøre om PCB og andre kjemikalier, spesielt de som brukes i plantevernmidler, bidrar til sykdommen.
"Surface contaminants ... kan forverre problemet" ved å svekke immunforsvaret, sier Anne Secord, en spesialist for miljøforurensning med det føderale dyrelivsagenturet i Cortland, NY, som leder studien. PCB, for eksempel, er kjent for å undertrykke dyrs immunceller.
Også vanlige plantevernmidler som atrazin, som noen studier har knyttet til endrede hormoner og feminisert dyreliv, har lenge blitt målt i underjordiske huler og fjærer.
En vanlig kilde til grotteforurensning er menneskelig avfall. Verdensberømte Mammoth Cave, besøkt av nesten en halv million mennesker i året, ble forurenset med kloakk fra et nærliggende hotell. Salmonella, mest sannsynlig fra et defekt septisk system, ble også målt i nærliggende Owl Cave.
National Park Service installerte et lokalt rensningsanlegg i slutten av 1990-tallet.
I Alaska kan smussavgang fra tømmeroperasjoner ha inneholdt diesel og andre petroleumsprodukter som forurenset hule bekker og laks går i Tongass National Forest, samt drikkevannskilder nedstrøms.
I et landlig område i nordøst Oklahoma har Twin Cave blitt forurenset med 48 forbindelser, inkludert forbudte insektmidler, kloran og DDT. Den mistenkte årsaken: ulovlig dumping av avfall ned i et nærliggende synkehull.
"Det er ute av syne, ute av tankene, " sa Aley. "Det er denne oppfatningen vi lever oppå et uendelig filter, og at det du dumper på bakken, blir på en eller annen måte ryddet opp."
Grotter er blant de minst beskyttede miljøene i verden, sa Penelope Boston, en geo-mikrobiolog og assisterende direktør for National Cave and Karst Research Institute.
Helsen til hulearter og undergrunnsvann er "intimt" forbundet, sier Boston, som også leder Cave and Karst Studies Program ved New Mexico Institute of Mining and Technology.
Karst-akviferer er spesielt utsatt for overflateforurensning. I motsetning til sandstein-akviferer som sitter under tykke lag med stein og sediment som tillater filtrering av forurensninger, er de laget av hardrock som kalkstein og gips, og skaper en "super-motorvei" til undergrunnen, sa hun.
"De er unikt lett å forurense, " sa hun.
Men den samme raske bevegelsen som gjør Karst-akviferer så mottakelig for forurensning, kan også bidra til å gjenopprette dem.
Når en kilde er blitt identifisert og forurensningen rengjort, vil grottene - og livet inni - komme seg, sa Elliott, grottebiologen med Missouri Dept. of Conservation.
Elliott peker på Hidden River Cave i Kentucky, en populær turistattraksjon som ble stengt i 1943 fordi den var forurenset av kommunalt avløpsvann og avfall fra et creamery og kromplating anlegg. Ved midten av 1980-tallet ble det bygget et nytt renseanlegg, og i 1995 var mange av dyrene som grotte og kreps som var forsvunnet, tilbake til den delen som en gang var tungt forurenset.
"Hulen stinker ikke lenger, og vi har turer igjen, " sa Aley, grunnvannshydrologisk ekspert på Ozark Underground Laboratory. "Når vannet var så forurenset, var det ikke noe liv. Hulefisk og kreps var borte. Vi har nå begge tilbake. Dette er en suksesshistorie. "
Det er det ønskede resultatet for de som arbeider for å gjenopprette Beacon Cave, dens underjordiske bekker og vannveiene det mater. Problemene, men vedvarer.
Den vestlige West Virginia-hulen er populær blant klatrere og verdsatt for sin underjordiske strøm, samt et bratte boblebad.
Testene fra Bluestone River-vannet, som ble gjennomført i juli av US Environmental Protection Agency, viste at PCB-konsentrasjoner faller, men de overgår fortsatt statlige vannstandarder.
Både West Virginia og Virginia har utstedt rådgivning mot å spise fisk fanget i elven nær hulen.
"Det neste skrittet er for oss alle å finne ut om det var andre historiske steder som på en eller annen måte fortsatt bidrar til problemet, " sa Shelley Williams, en miljøekspert med Virginia Department of Environmental Quality.
Schaer, geologen i West Virginia, sa at han mener at begravede trommer fra det langt borte elektriske produksjonsanlegget fortsatt kunne forurense hulen.
Michael Towle, den føderale EPA-koordinatoren på stedet ved Beacon Cave, er enig i at det fortsatt kan være en kilde til PCB underjordiske, "i hulen selv, kanskje." Men han sa at det er et stort, komplekst vannområde, så det vil ikke være lett.
"Mange av disse tingene har lenge blitt begravet, fylt ut og gått fra de fleste minnesbanker, " sa han, "så det kan forbli skjult for alltid."

Denne artikkelen sto opprinnelig på Environmental Health News , en nyhetskilde utgitt av Environmental Health Sciences, et nonprofit mediefirma.