Tegn på livet på Europa kan være under overflaten


En kunstners konsept om en fremtidig landemerke på overflaten av Jupiters havhavende måne, Europa. Hvis det finnes tegn på liv på Jupiters isete månes Europa, kan de ikke være like vanskelig å finne som forskere hadde trodd, en ny studierapport. Den 1.900 kilometer lange (3.100 kilometer) Europa har et stort hav under det isete skallet. Dessu

En kunstners konsept om en fremtidig landemerke på overflaten av Jupiters havhavende måne, Europa.

Hvis det finnes tegn på liv på Jupiters isete månes Europa, kan de ikke være like vanskelig å finne som forskere hadde trodd, en ny studierapport.

Den 1.900 kilometer lange (3.100 kilometer) Europa har et stort hav under det isete skallet. Dessuten tror astronomer at dette vannet er i kontakt med månens steinete kjerne, noe som gjør en rekke komplekse og spennende kjemiske reaksjoner mulig.

Forskere ser derfor Europa som et av solsystemets beste spill for å havne fremmede liv. Europa er også en geologisk aktiv verden, så prøver av det begravde havet kan rutinemessig gjøre det til overflaten via lokalisert oppvekst av havet selv, og / eller gjennom geyser-lignende utgassing, hvorav bevis har blitt sett flere ganger av NASAs Hubble Space Telescope.

NASA har som mål å jakte på slike prøver i den ikke-fjerntliggende fremtid. Byrået utvikler et flyby-oppdrag, kalt Europa Clipper, som planlegges å lansere tidlig i 2020-årene. Clipper vil studere Europa nært i løpet av dusinvis av flybys, hvorav noen kan være i stand til å zoome gjennom månens mistenkte vanndampplumes. Og NASA jobber også med en mulig post-Clipper Lander-oppdrag som vil søke etter bevis for livet på eller i nærheten av Europan-overflaten.

Det er imidlertid uklart, hvor dypt en Europa lander ville trenge å grave for å få sjansen til å finne noe. Det er fordi Europa går rundt i Jupiters strålingsbelt og blir bombardert av raske ladede partikler, som kan slå aminosyrer og andre mulige biosignaturer til mush.

Det er her den nye studien kommer inn.

NASA-forsker Tom Nordheim og hans kolleger modellerte Europas strålingsmiljø i detalj, og lagde ut hvor dårlige ting kommer fra sted til sted. De kombinerte deretter disse resultatene med data fra laboratorieeksperimenter som dokumenterte hvor raskt forskjellige strålingsdoser skjærer opp aminosyrer (en stand-in her for komplekse biomolekyler generelt).

Forskerne fant stor variasjon, med noen Europan-lokaliteter (ekvatorielle regioner) som fikk omtrent 10 ganger strålingstuning av andre (mellom- og høye breddegrader).

På de mest gunstige stedene, laget fastslått, ville en lander sannsynligvis måtte grave bare 0, 4 tommer (1 centimeter) eller så inn i isen for å finne gjenkjennelige aminosyrer. I høysprengningszonene vil måldybden være i størrelsesorden 4 til 8 tommer (10 til 20 cm). (Dette betyr ikke at potensielle Europan-organismer fremdeles vil være i live på slike dybder, men doser er det høye nok til å lage mat selv de hardeste jordmikrober, sa studiemedlemmer.)

Det siste området er fortsatt ganske overkommelig, sa Nordheim, som er basert på California Institute of Technology og NASAs Jet Propulsion Laboratory, som begge er i Pasadena.

"Selv i de strengeste strålingssonene på Europa, trenger du egentlig ikke å gjøre mer enn å klø under overflaten for å finne materiale som ikke er tungt modifisert eller skadet av stråling, " fortalte han Space.com.

Det er gode nyheter for det potensielle landingsmålet, la Nordheim til: Med strålingseksponering tilsynelatende ikke en begrensende faktor, kan planleggerne gjerne rette seg mot de områder i Europa som mest sannsynlig vil ha fersk havsdeponering - utfallssonen under en plume, for eksempel hvor som helst de kan lyve.

Forskere har fortsatt ikke identifisert noen slike lovende touchdown områder; Europa-bilder tatt til dags dato har ikke vært skarp nok. Men Europa Clipper arbeid burde forandre ting, sa Nordheim.

"Når vi får Clipper-rekognosisjonen, vil bildene med høy oppløsning - det kommer bare til å være et helt annet bilde, " sa han. "At Clipper rekognosering er veldig viktig."

Den nye studien ble publisert online i dag (23. juli) i tidsskriftet Nature Astronomy .

Copyright 2018 SPACE.com , et kjøpsselskap . Alle rettigheter reservert. Dette materialet kan ikke bli publisert, kringkastet, omskrevet eller omfordelt.