FoodPro Preloader

Rocket Explosion Prompts Tviler om kommersiell Spaceflight


Orbital Sciences Corporation s Antares-rakett lider en katastrofal anomali sekunder etter å ha løftet seg fra NASAs Wallops Flight Facility i Virginia den 28. oktober 2014. Raketen og det uklare Cygnus-romfartøyet som ble båret, var på resupply-oppdrag til den internasjonale romstasjonen. Når noen sekunder etter løftingen den 28. oktob

Orbital Sciences Corporation s Antares-rakett lider en katastrofal anomali sekunder etter å ha løftet seg fra NASAs Wallops Flight Facility i Virginia den 28. oktober 2014. Raketen og det uklare Cygnus-romfartøyet som ble båret, var på resupply-oppdrag til den internasjonale romstasjonen.

Når noen sekunder etter løftingen den 28. oktober falt en Antares-rakett bygget av Orbital Sciences Corp. tilbake og eksploderte over lanseringsplaten på et NASA-anlegg i Wallops Island, Va., Mye mer enn nyttelasten av små satellitter og International Space Station last kan ha gått tapt.
Rappeten hadde ikke et mannskap, og ingen ble skadet, men skade på den omgivende lanseringsinfrastrukturen var betydelig. En kortvarig inspeksjon avslørte knuste vinduer, imploderte dører og ødelagt utstyr rundt lanseringsplaten som vil kreve omfattende reparasjoner. Hvor mye skade har blitt behandlet for Orbital Sciences omdømme, og kanskje til og med NASAs oppdrag å outsource orbitalfly, er mindre sikkert.
Orbital Sciences er et av to selskaper, og NASA er nå avhengig av å flytte forsyninger til romstasjonen. Fire tidligere Antares-flyvninger, inkludert tre til stasjonen, hadde lansert suksess, og fem resupply-flyreiser forblir i selskapets $ 1, 9 milliarder NASA-kontrakt. Orbital Sciences 'aksjekurs har falt med rundt 15 prosent de siste dagene, og rakettmishapet kompliserer potensielt sin planlagte fusjon med et annet luftfartsselskap, Alliant Techsystems. "Dette er et stort problem for NASA, " sier Roger Handberg, en rompolitisk ekspert ved University of Central Florida. "De er nå avhengige av at kommersiell sektor løfter nyttelaster til romstasjonen, og deres eget rakett, Space Launch System, er minst tre år og er beregnet til andre formål. Så hva skjer hvis Orbital Sciences ikke kan få sine raketter fast? Så hva gjør du? "
Romselskapet har noen alternativer. NASA-tjenestemenn sa at stasjonens mannskap ikke var i fare for å løpe ut av forsyninger i flere måneder, og på onsdag lanserte en russisk Soyuz-rakett et resupply-oppdrag som drev med stasjonen for å levere enda mer. SpaceX, det andre selskapet NASA bruker for å forsyne stasjonen, er slated for å lansere sin fjerde levering i desember og har åtte mer planlagt. Orbital Sciences neste Antares lansering, som tidligere ble satt i april, vil sannsynligvis bli forsinket i flere måneder.
Ifølge John Logsdon, en rompolitisk ekspert på The George Washington University, hvis Orbital ikke kan returnere sine Antares-raketter til fly i tide for å oppfylle de gjenværende resupply-oppdragene i kontrakten, kunne NASA kjøpe flere flyreiser fra Russland eller SpaceX, dersom selskapet viser seg å ha tilstrekkelig "bølgekapasitet". I ekstrem tilfeller, sier Logsdon, kan NASA til og med kjøpe lanseringer fra romorganisasjonene i Europa, India eller Japan. "Dette forsterker bare NASAs gode vurdering av å ha to leverandører, både Orbital og SpaceX, " sier Eric Stallmer, president for Commercial Spaceflight Federation, en bransjeforening. Hvis Orbital var den eneste leverandøren, kan det være seks måneder eller enda et år før en retur til flyet. Men SpaceX ser ut til å være klar og vil sannsynligvis starte [neste oppdragsoppdrag] i begynnelsen av desember, så dette redundante systemet vil fungere. "
Dette er ikke Orbital Sciences første lanseringsfeil. I 2009 ødela en funksjonsfeil i Fairing-separasjonen av Taurus XL-raketten NASAs Orbiting Carbon Observatory satellitt; i 2011 et lignende problem dømt NASAs glory romfartøy. Likevel, i etterkant av Antares, har en rekke NASA-tjenestemenn, kongresrepresentanter og senatorer, og industrieksperter utstedt uttalelser til støtte for Orbital Sciences og selskapets løpende tjeneste til rombyrået.
Årsaken til denne siste feilen er ennå ikke kjent, men etterforskerne vil nøye undersøke Antares-rakettens to hovedmotorer som en mulig skyldig. Russland utviklet og bygget hundrevis av væskeflyttede motorer på slutten av 1960-tallet og tidlig på 1970-tallet for en gigantisk rakett for å sende kosmonauter til månen, men hylle dem etter NASAs vellykkede Apollo-oppdrag. Et amerikansk selskap, Aerojet Rocketdyne, kjøpte mange av motorene på slutten av 1990-tallet, refurbishing dem og tilbyr dem til private selskaper. Orbital Sciences kjøpte 20, hvorav noen ble kassert etter test-avfyringer avslørte feil.
I en konferansesamtale med investorer sa Orbital Sciences konsernsjef David Thompson at hvis de russiske hovedmotorer ble funnet å ha bidratt til ulykken, kunne selskapet forsøke å akselerere den estimerte toårige utviklings tiden for en allerede planlagt erstatningsmotor.
Det faktum at Orbital Sciences valgte å kjøpe de gamle russiske motorer til Antares, sier Logsdon, "er symptomatisk av at USA har underinvestert i sitt romprogram og ikke klarer å utvikle en moderne fremdriftsmotor." Atlas 5, en arbeidshest Amerikansk rakett, bruker også russiske motorer som, om enn nylig produsert, ble designet på 1960-tallet. En annen amerikansk rakett, Delta 4, bruker hjemmebyggede motorer designet tidlig på 2000-tallet. Disse Delta 4-motorene var de eneste store væskemotorene som ble designet i USA siden 1970-tallet, til den siste debuten om SpaceXs all-amerikanske motorer, som selskapet designer og bygger internt.
Gapet i den amerikanske motorutviklingen, sier Handberg, var et produkt av ønsketank i en etterkriger krigsverden. "Vi holder russiske teknologer jobber og bygger disse tingene, men vi gjør ikke det samme for oss selv. Vi kan bedre, selvsagt, siden deltakerne flyr og SpaceX bygger motorer. Vi har teknologien og folket, men vi ser ikke ut til å ha mye politisk vilje. "
Ifølge Lori Garver, en tidligere nestadministrator i NASA som hjalp med å mastere agenturets outsourcingstrategi, er politisk støtte til mer kommersiell romutvikling på oppgang, særlig ettersom NASA rammer opp sin innsats for å bruke private selskaper, ikke bare for å transportere gods til romstasjonen, men også mannskap. I september avslørte byrået sitt utvalg av SpaceX samt luftfartsgiganten Boeing til hver færge astronauter til romstasjonen i de kommende årene. "Det er bare så mange som støtter kommersiell plass nå, " sier Garver. "Det er virkelig sett som russerne versus amerikanske selskaper som Boeing og SpaceX. Jeg tror ikke det er et enkelt medlem av kongressen som ville stemme for russerne i den matchen. "