Sjeldne Flare


Det var den lyseste kosmiske eksplosjonen som noensinne har blitt observert, og astronomer drøfter fortsatt sin opprinnelse og implikasjoner. Men allerede den gigantiske flare av 27. desember 2004, produsert av en bisarre stjerne i vår egen Melkveysgalakse, gir en delvis løsning på et 10 år gammelt astrofysisk mysterium. Sli

Det var den lyseste kosmiske eksplosjonen som noensinne har blitt observert, og astronomer drøfter fortsatt sin opprinnelse og implikasjoner. Men allerede den gigantiske flare av 27. desember 2004, produsert av en bisarre stjerne i vår egen Melkveysgalakse, gir en delvis løsning på et 10 år gammelt astrofysisk mysterium. Slike "magnetar" -fliker i fjerne galakser kan utgjøre minst en del av en bestemt klasse av gammastrålesprang som har uttalt forklaring.

Til tross for avstanden på 50.000 lysår var desemberflare lysere enn fullmåne. Men ingen så det faktisk, fordi det nesten utbrøt nesten all sin overveldende kraft i form av energiske gammastråler, fullstendig metning av det sensitive Burst Alert Telescope på NASAs Swift-satellitt, som ble lansert i bane bare fem uker tidligere. "Det var en forbløffende hendelse, " husker gamma-stråle-brystforsker Ralph Wijers fra University of Amsterdam i Nederland.

Etter å ha lært av den gigantiske flareen, hadde Swift-forskeren David Palmer fra Los Alamos nasjonale laboratorium straks hatt en hunch. Hvis en lignende magnetarflare oppstod i en fjern galakse, begrunnet han, det ville ikke skille seg fra en såkalt kort gammastrålesprang, med en varighet mindre enn to sekunder eller så. Disse korte bruddene er ganske forskjellige fra deres lengre fettere, som varer fra noen få sekunder til mange minutter. Astronomer mener at lange gamma-strålskurder, som alle oppdages i fjerntliggende galakser hittil, signaliserer den katastrofale og terminale detonasjonen av supermassive, raskt spinnende stjerner. Denne foreslåtte mekanismen gjelder sannsynligvis ikke for korte gammastråleskudder.

Palmer utviklet ideen sin og fant ut at magnetarfakkene gir minst en delvis forklaring. I en analyse som skal publiseres i Nature, konkluderer han og hans kollegaer at minst noen få prosent av alle korte utbrudd er ganske sannsynlig å bli forklart på denne måten. Basert på den observerte lysstyrken og forventede frekvensen av gigantiske magnetar-bluss, vil noen få dusin av disse hendelsene i året forekomme i andre nærliggende galakser. Dette beløpet er ikke nok til å forklare alle korte gammastråleskudder, men Palmer sier, "5 prosent er en god tilnærming." Han quips at dette nummeret "sannsynligvis ikke er av med mer enn en faktor på 20, som faktisk er ganske bra i denne virksomheten."

Med hensyn til årsaken til de andre korte gammastrålebruddene, sier Chryssa Kouveliotou fra NASA Marshall Space Flight Center at den ledende forklaringen er den voldelige sammenslåingen av to nøytronstjerner som kretser hverandre. Men Palmer noterer: "Med den 27 desember-hendelsen vet vi nå at neutron-stjernekonfusjoner ikke er ansvarlige for alle korte gammastråleskudder. Uansett om de er ansvarlige for noen av dem, er det fortsatt et åpent spørsmål." Wijers er enig i at det fortsatt er uklart om en neutron-stjerne-fusjon kan produsere denne typen gamma-stråleutbrudd.

Svaret kan komme snart, skjønt. Astronomer forventer at Swift-satellitten, som ble fullt operativ i begynnelsen av april, nøyaktig vil finne himmelposisjoner og avstander for en rekke korte utbrudd, slik at forskere endelig kan ta tak i disse gåtefulle fenomenene. Palmer, for en, er optimistisk: "Den neste gamma-stråle burst vi ser kunne bringe opplysning."

OM AUTOREN (S)

Govert Schilling skriver om astronomi fra Amersfoort, Nederland.

Siste nytt

Sporty Science: Mekanikken i et karnevalspillGamle romerske metall brukt til fysikkeksperiment ignorerer vitenskapsfudPartikler funnet å reise raskere enn lysets hastighetDenne uken, verdensmøtet om endring av menneskene, utforsker etiske grenserAstronomer Bruk Shadowy Alien Worlds til peer Inside StarsAnbefalt: Princeton Field Guide til DinosaurerFree-Fall Forensics: Flytende dråper Gjør nysgjerrige kratereOppdrett et gift for å holde avlinger sunt