Oljeutslipps helsefare under kontroll


Av Amanda Mascarelli En mengde helseproblemer fra eksponering for kjemikalier truer arbeidstakere og frivillige som er involvert i oppryddingstiltak for oljespillet Deepwater Horizon. Folk som bor i samfunn rundt Mexicogulfen er også i fare. Men mer overvåking er nødvendig for å avgjøre nøyaktig hvordan de sårbare blir berørt, sa forskere og helsepersonell på et verksted i New Orleans, La., 22.-23

Av Amanda Mascarelli

En mengde helseproblemer fra eksponering for kjemikalier truer arbeidstakere og frivillige som er involvert i oppryddingstiltak for oljespillet Deepwater Horizon. Folk som bor i samfunn rundt Mexicogulfen er også i fare.

Men mer overvåking er nødvendig for å avgjøre nøyaktig hvordan de sårbare blir berørt, sa forskere og helsepersonell på et verksted i New Orleans, La., 22.-23. Juni.

Møtet ble organisert av Institute of Medicine, en ideell organisasjon innen US National Academies i Washington, DC, på forespørsel fra US Department of Health and Human Services. Deltakerne samtalte lokale byråer og lokalsamfunn for å trekke sammen for å møte menneskers helseproblemer og for å unngå feilene som ble gjort i etterkant av tidligere spill.

Etter Exxon Valdez spill i 1989, "Vi gjorde ikke den langsiktige langsgående oppfølgingen som nå vi alle ønsker at vi hadde data på, " sier Donald Williamson, statssjef for Alabama. "Hvordan forteller jeg mine kystsamfunn det kommer til å være OK? La oss svare på det spørsmålet med best mulig vitenskap, " sier han.

Forskere og helsepersonell sa at prøver som blod, brystmelk, blod og spyt bør samles inn fra personer som bor i Gulf Coast-regionen så snart som mulig, for å bidra til å etablere baseline data.

"Lokalt er vi veldig utålmodige for at skje skal skje, for den rette vitenskapen skal forekomme og bli forekommende nå, " sier Maureen Lichtveld, en miljøhelseforsker ved Tulane University i New Orleans.

"Det er allerede for sent å samle inn noen slags informasjon som vil bli ganske viktig. Vi vet ikke i dag hva vi kanskje trenger å se etter i årene som kommer, " legger John Bailar III, en epidemiologekspert ved Institutt for helseundersøkelser ved University of Chicago.

Potensielle helseeffekter inkluderer respiratoriske symptomer og kvalme - som allerede har blitt rapportert av noen arbeidere - samt problemer med luftveier i luftveiene ved innånding av flyktige organiske forbindelser. Kystsamfunn kan også oppleve mer ekstreme helsekonsekvenser, inkludert langsiktige nevrologiske effekter på barn og utvikling av foster og arvelige mutasjoner.

Rengjøringsmidler i fare

Arbeidere på fartøy i nærheten av hvor oljepumpene er på overflaten, er i størst mulig fare for å komme i kontakt med konsentrerte kjemiske dispergeringsmidler og giftige damper som benzen, et av de flyktige hydrokarbonene i olje.

Men forskere finner det vanskelig å kvantifisere eksponeringsnivået for flyktige forbindelser fordi oljedistribusjonen i Gulfen er ujevn, og oljen fortsetter å dryppe, sier Edward Overton, en miljøkemiker ved Louisiana State University i Baton Rouge.

De tusenvis av frivillige og føderale arbeidstakere som rydder opp olje som allerede har forvitret og mistet mange av de giftigste flyktige stoffene, kan fortsatt bli utsatt for toksiner - spesielt hvis de fjerner verneutstyr eller ikke har tilstrekkelig opplæring i håndtering av giftige stoffer.

Gulf-statene i Louisiana, Alabama, Florida, Mississippi og Texas har hver sin egen systemer for overvåking av eksponering. Rapporterte symptomer registreres i en lokal database som samler rapporter fra sykehus, helseklinikker og førstehjelpsstasjoner over hele staten. Louisiana leter også etter økninger i symptomer som respiratoriske sykdommer, sammenlignet med de siste tre årene. Så langt har de ikke sett slike økninger, og luftkvalitetsmålinger indikerer ikke at det er kompromittert.

Virkningene av tidligere utslipp

Av 38 store oljeutslipp som involverer supertankere over hele verden til dags dato, har forskere studert bare syv for kortsiktige og langsiktige helseeffekter.

Blanca Laffon, en genetisk toksikolog ved Universitetet i A Coruña i Spania, presenterte verkresultatene fra studier etter et utslipp i 2002, da oljetankeren Prestige sank utenfor Spanias nordvestkysten og forurenset tusenvis av kilometer spansk og fransk kystlinje. Laffon og hennes kolleger tok blodprøver fra frivillige som ble utsatt for olje i bare fem dager mens de håndterte oljebelagte fugler, og fra arbeidere ansatt av regjeringen, som jobbet i flere måneder for å rense olje fra steiner og strender.

Laffons team fant at begge gruppene hadde økt DNA-skade, med mengden skade som var relatert til eksponeringstiden. Mens DNA-skade ble til slutt reparert hos frivillige som ble eksponert i bare fem dager, ble skaden fastgjort i kromosomalt DNA hos arbeidere utsatt for måneder. Laget analyserer nå prøver samlet inn i det siste året for å se om DNA-avvikene fremdeles er tilstede.

"Det betyr ikke at folk som har forhøyede parametere for denne cytogenetiske skaden, skal utvikle kreft, " sier Laffon. "Men de har økt risiko, ligner den risikoen som er til stede for folk som bor i svært forurensede byer, eller folk som er røykere."

Hittil har det ikke vært organisert slike studier i Golfen, sier Lichtveld: Verkstedets mål var å begynne å diskutere hva forskningsrammen skulle være. Noen eksperter sa at de ville ha et enkelt, uavhengig organ for å fungere som en sentral kommando som koordinerer forskning i området.

Mangelen på forskning og svar på helseeffekter av oljeeksponering - og om hva innbyggerne i Gulf Coast-kysten står overfor - var slående, selv til forskerne og helsepersonene selv.

"Det er mange ukjente, " sier Jimmy Guidry, Louisiana State Health Officer. "Dette er mer enn et utslipp. Dette er vedvarende lekkasje av kjemikalier, og tilsetning av kjemikalier for å stoppe kjemikaliene. Vi føler at vi er i et forskningslaboratorium."

Siste nytt

Sporty Science: Mekanikken i et karnevalspillGamle romerske metall brukt til fysikkeksperiment ignorerer vitenskapsfudPartikler funnet å reise raskere enn lysets hastighetDenne uken, verdensmøtet om endring av menneskene, utforsker etiske grenserAstronomer Bruk Shadowy Alien Worlds til peer Inside StarsAnbefalt: Princeton Field Guide til DinosaurerFree-Fall Forensics: Flytende dråper Gjør nysgjerrige kratereOppdrett et gift for å holde avlinger sunt