FoodPro Preloader

Naturgassboring produserer radioaktivt avløpsvann


Som New York gir opp for en massiv utvidelse av gassboring i Marcellus Shale, har statlige tjenestemenn gjort en potensielt urolig oppdagelse om avløpsvannet som er opprettet av prosessen: Det er radioaktivt. Og de har ennå ikke å si hvordan de skal håndtere det. Informasjonen kommer fra New York State Department of Environmental Conservation, som analyserte 13 prøver av avløpsvann førte tusenvis av føtter til overflaten fra boring og fant at de inneholder nivåer av radium 226, et derivat av uran, så høyt som 267 ganger grensen sikker for utslipp til miljøet og tusenvis av ganger grensen trygt

Som New York gir opp for en massiv utvidelse av gassboring i Marcellus Shale, har statlige tjenestemenn gjort en potensielt urolig oppdagelse om avløpsvannet som er opprettet av prosessen: Det er radioaktivt. Og de har ennå ikke å si hvordan de skal håndtere det.

Informasjonen kommer fra New York State Department of Environmental Conservation, som analyserte 13 prøver av avløpsvann førte tusenvis av føtter til overflaten fra boring og fant at de inneholder nivåer av radium 226, et derivat av uran, så høyt som 267 ganger grensen sikker for utslipp til miljøet og tusenvis av ganger grensen trygt for folk å drikke.

Funnene, hvis de støttes av flere tester, har flere implikasjoner: Energibransjen vil sannsynligvis møte stivere forskrifter og utgifter, og har mer problemer med å finne behandlingsanlegg for å akseptere avfallet - om noen ville i det hele tatt. Bedrifter vil måtte lisensiere sine avfallshåndterere og teste sine arbeidere for radioaktiv eksponering, og muligens sende avfall over hele landet. Og staten måtte sortere ut hvordan dets lover for radioaktivt avfall kan gjelde for boring og hvordan avfallet kan påvirke vannforsyning og miljø.

Det som er mindre klart er hvordan avløpsvannet kan påvirke New Yorkers helse, siden faren avhenger av hvor mye stråling folk blir utsatt for og hvordan de blir utsatt for det. Radium er kjent for å forårsake bein-, lever- og brystkreft, og EPA publiserer eksponeringsretningslinjer for det, men det er fortsatt uenighet om nøyaktig hvor farlige doser på lavt nivå kan være for arbeidere som håndterer det, eller for offentligheten.

DEC har ennå ikke adressert noen av disse spørsmålene. Men New Yorks helseavdeling reiste bekymringer om mengden radioaktive stoffer i avløpsvannet i et konfidensielt brev til DECs olje- og gassregulatorer i juli.

"Håndtering og avhending av dette avløpsvannet kan være et helseproblem, " sa DOH-tjenestemenn i brevet, som ble oppnådd av ProPublica. "De løste problemene er ikke trivielle, men er heller ikke uoverstigelige."

Brevet varslet om at staten kan ha problemer med å avhende boreavfallet, at det vil være behov for grundig testing ved vannbehandlingsanlegg, og at arbeidstakere må overvåkes for stråling så mye som mulig ved atomkraftanlegg.

Helse Avdeling tjenestemenn nektet å kommentere brevet. DEC sendte et e-post-svar på spørsmål om radioaktiviteten som sier at "konsentrasjoner generelt ikke er et problem for vannutslipp eller i fast avfallsstrømmer" i New York State. Men byrået adresserte ikke direkte radioaktivitetsnivåene, som ble omtalt i vedleggene til byråets miljøvurdering av gassboring i Marcellus Shale, utgitt 30. september.

Gjennomgangen har ikke beregnet hvor mye radioaktivitet folk kan bli utsatt for, selv om slike beregninger rutinemessig er fullført av forskere som studerer strålingseksponering. Likevel konkluderte vurderingen at strålingsnivåene var "svært lave" og at avløpsvannet "ikke utgjør en risiko for arbeidstakere." DEC-tjenestemenn nektet å forklare hvordan de nådde denne konklusjonen.

Selv om revisjonen pekte på et mulig behov for radioaktiv lisensiering og avhending for visse materialer, og det så på andre stater med lover rettet mot radioaktivt avfall fra boring, sa DEC at det ikke er noen precedent for å undersøke hvordan disse radioaktive materialene kan påvirke miljøet når brakt til overflaten på volum og skala som forventes i New York. Og det sa at det er behov for mer studier før DEC kan legge ut presise planer for å håndtere avfallet.

I kommentarene til ProPublica understreket DEC at miljøvurderingen foreslår å teste alt avløpsvann for radioaktivitet før det er tillatt å forlate brønnstedet, og sa at mengdene saltvann, som inneholder det meste av radioaktiviteten oppdaget, ville være langt mindre enn volumene av væske fra hydraulisk brudd som fjernes fra brønnen.

Hvilke forskere kaller naturlig forekommende radioaktive materialer, kjent av akronym NORM, er vanlige i olje- og gassboringsavfall, og spesielt i saltlake, det skitne vannet som har bløt i skifer i århundrer. Radium, et kraftig kreftfremkallende middel, er blant de farligste av disse metallene fordi det gir av radon gass, akkumuleres i planter og grønnsaker og tar 1600 år å forfalle. Geologer sier at radioaktivitetsnivåene kan variere over Marcellus, men de tester som er tatt så langt, antyder at mengden radioaktivt materiale målt i New York er langt høyere enn på mange andre steder.

Staten tok sine 13 prøver, hvorav 11 overgikk betydelig lovlige grenser mellom oktober 2008 og april 2009. DEC har ikke reagert på spørsmål om ytterligere prøvetaking er påbegynt eller om staten vil begynne å utstede boretillatelser før radioaktivitetsproblemene er løst . DEC fortalte ProPublica det visste ikke hvor avløpsvannet skulle bli behandlet.

"Det må gå et sted, " sa Theodore Adams, en strålingsreparasjon og vannbehandlingskonsulent med 30 års erfaring med radioaktivt avfall. "Det kommer ikke til å bare gå vekk."

En vag trussel

Bestemme helsearmen som radioaktivt materiale utgjør for arbeidere og for offentligheten er komplisert. Måling av menneskelig eksponering - som kvantifiseres i doser millirems per år - fra stråling er notorisk vanskelig, delvis fordi det avhenger av variabler som om gjenstander forstyrrer stråling, eller hvor vedvarende eksponering er over lange perioder.

Gassbransjenes arbeidstakere vil for eksempel nesten oppleve økt risiko for kreft hvis de jobber i et begrenset rom hvor radon gass, en ledende årsak til lungekreft og et derivat av radium, kan samle seg til farlige nivåer. De vil også være i fare hvis de på en eller annen måte svelger eller puster røyk fra det radioaktive avløpsvannet, eller håndterer konsentrert materiale regelmessig i 20 år. Men uten slike intensive eller begrensede eksponeringer kan materialene være mindre farlige, noe som gjør det vanskelig å skille ut virkninger på arbeidernes helse, sier eksperter.

Folk absorberer radioaktivitet i sine daglige rutiner, kompliserer helseevalueringer. Åtti prosent av eksponeringen for menneskelig radioaktivitet kommer fra naturlige kilder, i henhold til EPA. Alt fra granitt benkeplater til en haug med lekeplass smuss kan avgi radioaktivitet som er høyere enn EPA, som regulerer basert på en teori om at null eksponering er best, kan foretrekke.

"Du starter med verden hvor du og jeg får en eksponering fra solen, fra jorden vi går videre, fra murstein i huset vårt, som i gjennomsnitt er rundt 400 milliremer om året - noe som er farlig, " sa Tom Lenhart, et tidligere medlem av den føderale statens Interagency Steering Committee on Radiation Standards. "EPA ville aldri tillate den slags eksponering. Så du starter fra en grunnlinje av farlig eksponering, og dette er det som gjør det å regulere det et mareritt."

EPA anslår at amerikanerne blir utsatt for rundt 300 til 360 milliremer per år, inkludert rutinemessige kunstige eksponeringer som å få en røntgen eller fly i et fly. Hvert flertall av dette "bakgrunnsnivået" betegner en proporsjonal økning i sjansen for å få kreft.

Den naturlige radioaktiviteten til Marcellus Shale har forårsaket bekymring siden midten av 1980-tallet, da det ble funnet høye nivåer av radon-gass i kjelleren av boliger i Marcellus, en by i New York, hvor skiften når overflaten. Spørsmålet har lenge vært, om Marcellus kan føre til at radioaktiv gass siver inn i folks kjellere, hvor mye radioaktivitet kan infunderes i vannet igjen fra boring? Legg til det spørsmålet om hvor mye menneskelig eksponering man kan forvente fra strålingen oppdaget på noen Marcellus-boresider.

I sin miljørevisjon sa staten at det ikke kunne svare på disse spørsmålene, fordi eksponeringen avhenger av så mange variabler, og fordi måleenhetene for menneskelig eksponering og konsentrasjoner i vann er inkompatible. Det er "ingen enkel eller universelt akseptert ekvivalens mellom disse enhetene", skrev DEC i sin miljørevisjon.

Men Rick Kessy, driftsleder for Fortuna Energy, et datterselskap av kanadiske Talisman Energy og den største gassprodusenten i New York, sier at selskapet har vurdert arbeidstakernes eksponering på to av selskapets brønnsteder i Pennsylvania, der det ikke fant noen alvorlig risiko.

Og en US Department of Energy ekspert som spesialiserer seg på slike eksponering konverteringer sa en analyse i New York burde være "veldig enkelt å gjøre."

"Hvis de vet konsentrasjonene og de kjenner eksponeringsveiene, bør det være greit å beregne det, " sa Charley Yu, som driver det nasjonale datadosismodellprogrammet på //www.talisman-energy.com/ for den amerikanske avdelingen av energi.

Faktisk brukte New York's DEC Yu's regjeringsmodelleringsprogram, kalt RESRAD, i en 1999-studie for å fastslå radioaktivitetsrisiko for oljefeltbrine spredt på veier, en vanlig deponeringspraksis. Dens saltproever inneholdt i dette tilfellet langt mindre radium enn Marcellus-vannet. Det lagde ut et enkelt scenario, forutsatt at en person gikk på veien i to timer om dagen over 20 år og en fast mengde saltlake var spredt der. Den studien fant ingen trussel mot menneskers helse.

Ingen slik analyse ble inkludert i statens nylige, tilleggsmiljøpåvirkningserklæring.

Få avfallsalternativer

Alt dette ville være vesentlig mindre bekymring hvis New York var som de fleste andre stater som produserer noe radioaktivt avfall under naturgassboring. I disse landene blir avfallet injisert under jorden. Men i New York er injeksjonsbrønner uvanlig, og de som eksisterer, er ikke lisensiert for å motta radioaktivt avfall eller Marcellus Shale avløpsvann, ifølge EPA. I stedet behandles de fleste boreavløpsvann av kommunale eller industrielle vannbehandlingsanlegg og tømmes tilbake til offentlige vannveier.

Det radiumbelastede avløpsvannet vil nesten absolutt må behandles nøye med planter som er i stand til å filtrere ut de radioaktive stoffene. Kessy, Fortuna-lederen, som driver fem av brønnene med spiked reading i New York, sier nivåene er høyere enn han har sett andre steder. Behandlingsanlegg i Pennsylvania aksepterer Fortuna avløpsvann med mye lavere nivåer av radioaktivitet fra selskapets brønner der, sa Kessy, men hvis planter ikke kan ta høyere konsentrasjoner, kan det være krepsende.

"Hvis de ikke var i stand til å overholde på grunn av høy radioaktivitet, ville de avvise vannet, " sa Kessy. "Og hvis vi ikke hadde et levedyktig alternativ for det, ville vår virksomhet bare stenge. Det er ikke noe annet alternativ."

Det er ikke klart hvilke behandlingsanlegg, hvis noen i New York, er i stand til å håndtere slikt materiale.

DEC-talsmannen Yancey Roy sa at "det er for øyeblikket ingen fasiliteter som er spesielt utpekt til behandling av dem." Han la til at staten er avhengig av boreselskapene for å sikre at det finnes et lovlig behandlingsalternativ for vannet, og deretter vurderer disse planene.

"Avdelingen har ikke mottatt tillatelser fra brønnoperatørene som inneholder detaljer om behandlingsmuligheter for saltlake som inneholder NORM, " sa han. "Så vi vet ikke hvilke behandlingsalternativer som blir vurdert eller hvor effektiv NORM fjerning vil være."

ProPublica kontaktet flere anleggsforvaltere i sentrale New York som sa at de ikke kunne ta avfallet eller ikke var kjent med statlige bestemmelser.

"Vi er ikke satt opp for å ta radioaktive stoffer, " sier Patricia Pastella, kommissær for Onondaga County Department of Water Environment Protection, som driver Metropolitan fabrikken i Syracuse, NY. "Det presenterer et problem med bortskaffelse."

Filtrering av vannet er bare en av flere problemer. Planter som kan filtrere ut det radioaktive materialet er igjen med et konsentrert slam som har betydelig høyere radioaktivitet enn avløpsvannet. Slam kan også samle seg inn i rørene ved brønnsteder, i søppel og i tanker.

Føderale lover tar ikke direkte opp mot naturlig forekommende radioaktivitet, og olje- og gassindustrien er unntatt fra føderale lover som dikterer håndtering av giftig avfall, og byrder byrden på New York State. New York har lover som styrer radioaktive materialer, men statens boreplaner angir ikke når de skulle søke.

Eksperter som gjennomgått konsentrasjonene av radioaktive metaller som finnes i New Yorks avløpsvann, sier at overlattslammet sannsynligvis vil overstige de lovlige grensene for farlig avfall og måtte sendes til Idaho eller Washington State, til noen av de eneste deponier i landet som tillates aksepter det.

Fortuna er Kessy sa det er en akseptabel kostnad for å gjøre forretninger. "Vi vil selvfølgelig være villige til å finansiere de nødvendige avhendingsmetoder, " sa han.

Det samme kan være nødvendig for noe av utstyret som brukes ved boring, noe som til slutt kan gi mye høyere strålingsnivå enn selve vannet. Louisiana, for eksempel, begynte å regulere radioaktive materialer etter at den fant radioaktiv oppbygging i rør dumpet i skrapverftene og i stålet som ble brukt til å bygge skoler.

Men nivåene i den staten var bare en åttende av de som ble målt så langt i New York.

"Jeg tror ikke noen har tatt en titt seriøst på hva de utilsiktede konsekvensene er å håndtere slike materialer, " sier Theodore Adams, rådgiver for radioaktivt avfall. "Det er et unikt dyr - en unik bortskaffelse - og avhengig av hvor den befinner seg og hvem som mottar den, kan den få innvirkning."

ProPublica s Sabrina Shankman bidro med å rapportere til denne artikkelen.
Abrahm Lustgarten er en undersøkende reporter for ProPublica, et uavhengig, nonprofitnewsroom som produserer journalistikk i allmennhetens interesse.

Anbefalt


Aviation Industry ser ut til å løse et karbonproblemManglende nøytroner kan føre et hemmelig liv som mørk materieKan vi holde flyene trygge uten å drepe så mange fugler?Hva lærer forskere ved å binde fugler?Records from Ancient China Reveal Link Between Epidemics and Climate ChangeMan-Made Genetiske Instruksjoner Yield Living Cells for første gang2017 Var det tredje hotteste året på rekord for USABybeboere Kjør avskoging i 21. århundre