FoodPro Preloader

En makeover for verdens mest hatet avling


Oljepalmplantasje i Johor, Malaysia. Getty Images Nathan Lakey har praktisk talt å rope for å bli hørt over det hvirvende maskineriet i laboratoriet på Orion Biosains i nærheten av Kuala Lumpur. En kilde til din, og et stort poeng for stolthet for Lakey, er en mikrobølgeovn-ovnstørrelses robotmonterer som knytter sammen plast-widgets sammen og laser-etser dem med serienumre. Enhet

Oljepalmplantasje i Johor, Malaysia. Getty Images

Nathan Lakey har praktisk talt å rope for å bli hørt over det hvirvende maskineriet i laboratoriet på Orion Biosains i nærheten av Kuala Lumpur. En kilde til din, og et stort poeng for stolthet for Lakey, er en mikrobølgeovn-ovnstørrelses robotmonterer som knytter sammen plast-widgets sammen og laser-etser dem med serienumre. Enhetene er bladslag, bestemt for Indonesia, Malaysia og Myanmar. Og Lakey - en amerikansk biokjemi og administrerende direktør i Orion-håper at de vil bidra til å revolusjonere en mye malignert industri.

Palmolje er en vare som generelt fremkaller bilder av massedebeskyttelse, menneskerettighetsbrudd og døende orangutanger. I Indonesia og Malaysia, hvor ca 85% av verdens palmeolje er produsert, er over 16 millioner hektar landregnskog, torvmyrer og gamle gummiplantager tatt over av oljepalm, og det er ingen tegn på industrien Sakker farten.

Til tross for det dårlige rykte, er oljepalmen den mest produktive oljeavlingen i verden. Oljeolje (canola) produserer for tiden kun omtrent en sjettedel av oljen per hektar-soya bønne bare en tiendedel. Men oljepalmplantager blir fremdeles ikke så mye som de kunne ut av sine planter.

Hovedproblemet er at genetiske og epigenetiske variabler kan føre til at palmer blir underproduce. Og fordi oljepalmer går langsomt, vet produsentene vanligvis ikke i tre til fire år om trærne de plantes, vil vise seg å være stjernespillere eller verdiløs tre.

Det er her Orion kommer inn. Når bladstansene sendes ut rundt sørøst-Asia tilbake, behandler Orion-teknikere grøntskiven i og kan sende produsenter en rapport om kvaliteten på sine unge planter. Lakey forutsier at testen, hvis den ble vedtatt i stor skala, kunne øke industriinntektene med om lag 4 milliarder dollar per år. Og viktigere, det kan gjøre det uten å utvide plantasjer. "Vi kan få mer olje til et tilsvarende område av land - dette kan bidra til å ta presset av avskoging, " sier Lakey.

Forskere roser Orion for å forsøke å bruke tiår med forskning på oljepalm genetikk over hele bransjen. Men selskapets store planer er ikke garantert å bære frukt. Innsatsen er truet av dårlig regulering, politisk korrupsjon og betydelig tröghet, særlig blant småbønder, som produserer om lag 40% av palmoljen som forbrukes over hele verden. "Med mindre du også har et bedre nasjonalt system for å gi økonomi, trening og teknisk assistanse, vil vitenskapen ikke ha den effekten det burde, " sier Andrew Bovarnick, globalt leder av Green Commodities Programme ved FNs utviklingsprogram i Panama City. Noen eksperter selv bekymre seg for å øke produktiviteten til trærne kan gjøre mer skade enn godt.

Gode ​​skaller, dårlig karma

Oljepalmplantager tepper landskapet nord, øst og sør for Kuala Lumpur. Overfra ser de ryddige og frodige ut, men på bakkenivå er de gjørmete, kuperte og en verden borte fra den høyteknologiske steriliteten til Orions laboratorium. Arbeidere trudge mellom radene, heising lange poler med scythes på slutten i baldakin for å få ned spiky bunches av frukt. Bunene blir så brakt til hovedveiene, slik at lastebiler kan laste og transportere dem til møllene.

Skiver åpner en av golfbollstørringene, og avslører en oransje ytre mesocarp, som genererer oljen som brukes til matlaging og bearbeidet mat, deretter et brunt skall som skiller mesocarp fra den hvite palmekjernen. Kernelolje brukes vanligvis i kosmetikk, såpe og vaskemidler.

Selv om plantene i stor grad ser like ut, vet produsentene at det er tre typer frø og at de gir dramatisk forskjellige mengder olje: dura, pisifera og tenera. Dura frø produserer en tykk skallet frukt med liten olje. Pisifera frø har en tendens til å avbryte under utvikling, men når de produserer frukt, er de ofte shell-less. Tenera frø, en hybrid av pisifera og dura, produserer et fint tynt skall og rikelig olje. Genet som kontrollerer skalltykkelse, kreativt kalt SHELL, ble identifisert i 2013 av forskere ved Orion, Cold Spring Harbor Laboratory i New York og Malaysias Palm Oil Board (MPOB), et regjeringsforskningsinstitut basert i nærheten av Kuala Lumpur.

Konvensjonelt produserte planteoppdrettere tenerafrø ved å ta pollen fra mannlige pisiferatrær og krysset den til blomster som tilhører den kvinnelige duraen. Frøene modnes og kan spire ni måneder senere. Saplings trenger å tilbringe et år i en barnehage før de kan plantes i feltet, og trærne begynner ikke å bære frukt i ytterligere 3-4 år; De kan da være produktive for de neste 20-30 årene.

Avl er tidkrevende og produserer ikke alltid de beste frøene. Så på 1970-tallet viste forskerne seg for kloning. Forskere innså at de kunne kutte opp toppen av stammen av de høyest mulige trærne, trekke ut stamceller og vokse opp kloner av tusenvisene i laboratorieretter. I begynnelsen bidro kloner til å øke oljeproduksjonen på plantasjer, men i 1977 begynte det noe merkelig å skje.

På den tiden var Tan Yap Pau planteoppdretter og forsker ved United Plantations, et dansk palmeoljeselskap basert i Malaysia. Feltassistenter begynte å merke atypiske frukter som dannes på en tomt som ble befolket av kloner, og brakte dem til Tan. Fruktene var hakkede, disfigured og tulipanformet. Tan visste fra sin undersøkelse at unge planter kunne utvikle seg unormalt i kulturen, men han tok disse uberørte fruktene som en dårlig omen. Mange av de "mantled" fruktene produserte ingen olje i det hele tatt, til tross for at de var genetisk identiske med høyverdige planter.

Det tok nesten 40 år å unpick mysteriet. I 2015 ble Meilina Ong-Abdullah, en plantebioteknolog ved MPOB-en, tilfeldigvis Tan's niese, identifisert skyldige. Hun og hennes kollegaer fant Karma, et mobilt stykke DNA kjent som transposon, satt inn i et viktig gen for normal olje-palme fruktutvikling kalt DEFICIENS . Celler kan stille transposoner ved å feste metylgrupper til dem. Frukten utvikles normalt når Karma er sterkt metylert (forskere kaller dette gode karma ). Men lav metylering - Bad Karma - resulterer i mantled frukt.

I tillegg til å velge for tenerafrø med Good Karma, finnes det andre egenskaper i anlegget som kan brytes for optimalisering. Rajanaidu Nookiah, en planteoppdretter hos MPOB, brukte mer enn 30 år på å reise verden for å forstå naturlig variasjon i oljepalmen. Han har samlet mer enn 110.000 oljepalmplanter - den største samlingen i verden.

Hans eksemplarer er vert for en rekke egenskaper som planteoppdrettere ønsker å se i oljepalmer. Ifølge Sime Darby, en av de største palmeoljeselskapene i Malaysia, ville det ideelle treet ikke bare gi mye olje, det ville også være på kortere side, noe som gjør det lettere å nå fruktstengler. Fruktstenglene selv ville være lengre og derfor lettere å kutte. Trærne ville være mer resistente mot sykdom. Og frukten ville inneholde mer karoten og jod, slik at oljen kunne være sunnere for forbrukerne.

Punching opp

Å kunne se på SHELL og Karma alene kunne få stor innvirkning på næringen, ifølge Lakey. I teorien kan produsenter presse så mye som 18 tonn olje om året fra en hektar oljepalme, men nå oppnår de i gjennomsnitt bare 4 tonn per år. Småholdere utfører vanligvis det verste. Uten internt forskningsanlegg for å avle og identifisere de beste plantene, genererer de omtrent halvparten av mengden olje per hektar som store plantasjer kan.

Lakey håper at bladbordsverktøyet som Orion selger, kan være til nytte for småbrukere. For rundt $ 4 per tre kan Orion skjerme for hybrid tenera-palmer med Good Karma, og hjelpe gårder og planteskoler til å kaste uproduktive planter før de investerer for mye tid og ressurser i dem. Selskapet ser etter å innlemme andre gener også, for eksempel et genvariant som gjør fruktene forandre farge mer dramatisk når de modner. Dette kan redusere sannsynligheten for å høste ufruktbar frukt.

Men å nå småbarn kan være vanskelig. De er generelt enten uavhengige eller deler av kooperativer, i så fall får de plantematerialer og assistanse fra et nærliggende selskap. I Malaysia får uavhengige småbrukere plantemateriale som er validert av MPOB fra pålitelige oljepalmfiskoppdrettere, men det lagene av kvalitetskontroll eksisterer ikke i Indonesia. Ifølge Tri Widjayanti-nasjonal prosjektleder for FNs utviklingsprograms bærekraftige Palm Oil Initiative Project i Jakarta, mangler mange av Indonesias uavhengige småbrukere ressursene for å oppnå de beste plantene.

Hvis bønder ikke har tilgang til barnehage eller ikke har økonomi til å kjøpe frø av høy kvalitet, kan de bare vokse det som faller fra trærne. Avkom av høyoljeproducerende tenerahybrider vil generere høyavkastende avkom bare omtrent halvparten av tiden. Forskere har funnet ut at ikke-tenera palmer utgjør ca. 11% av plantematerialet på småbarn i Malaysia.

Men det handler ikke bare om frø. Mange av disse bøndene har ikke råd til god gjødsel enn si, holde seg oppdatert med de beste oppdrettspraksis. "Disse småbrukere trenger ikke nødvendigvis frø med et bedre genom, " sier Bovarnick, som har jobbet i Indonesia siden 2010. Dessuten har småbrukere lite insentiv til å plante de mest produktive trærne fordi de ofte betales for sin frukt med kilo. Noen bønder har lært at mantled frukt suge opp fuktighet og få vekt på natten. De har brukt dette faktum til deres økonomiske fordel.

Småholdere vet om forurensning, men de bryr seg ikke, sier Lakey. Noen møller, legger han til, begynner å vurdere fruktkvalitet over vekt. Det kan skifte insentiver. Men andre er skeptiske til at noen teknologi faktisk kan endre palmeoljens ødeleggende rykte. "Det nåværende systemet på bakken kan ikke levere avskoging-fri palmeolje, " sier Cynthia Ong, administrerende direktør for Forever Sabah, en ikke-statlig organisasjon fokusert på miljøspørsmål i Malaysisk Borneo. "Når vi går inn i feltet eller holder verksteder, sier landsbyboere:" Jeg vil ta alt mitt gjenværende land som er regnskog og bare vokse oljepalmen. "For disse landsbyboerne synes palmeolje å være den enkleste måten å tjene penger på land.

I områder i Indonesia og Malaysia kan de internasjonale og økonomiske beslutningstakerne, selskapene og lokale tjenestemenns økonomiske og politiske agendaer motvirke Orions innsats. Agus Sari-administrerende direktør i Belantara Foundation, en ideell organisasjon med fokus på miljøvern og rehabilitering i Jakarta - sier at svak rettshåndhevelse er en stor utfordring. Store plantasjer bestikker lokale tjenestemenn for å gi dem ekstra landtitler, noe som gjør det vanskelig for andre å få dem lovlig. Det samme gjelder i Malaysia, ifølge Ong.

Og selv om forskere kanskje tror at avkastningsøkende teknologi vil redusere presset for å fjerne mer land, forutsier andre det motsatte. Teknologiske forbedringer til effektivitet kan øke lønnsomheten til palmeolje, noe som gjør den enda mer attraktiv for utviklere. "Fremskritt for å øke utbyttet må ledsages av strengere regulering og lovlige grenser for mengden land som kan eller skal brukes til palmeolje", sier Jeff Conant, som leder det internasjonale skogsprogrammet for jordens venner, en miljø rettferdighet organisasjon i San Francisco, California.

Reforming av industrien krever bred innkjøp, og det er et løfte om at dette starter. I 2004 dannet industrimedlemmer rundbordet for bærekraftig palmeolje (RSPO), som etablerte standarder for praksis og en etikett for produsenter som overholder. Men gruppen har en tilbakekalling av klager om at medlemmene ikke er i samsvar. Et malaysisk selskap, IOI Group, hadde sin status suspendert i april i fjor, og deretter gjenopprettet i august, noe som ledet noen til å stille spørsmål om troverdigheten til RSPO-etiketten. Darrel Webber, konsernsjef i RSPO, anerkjenner at det er rom for forbedring. "Den eneste måten for oss å tilby løsninger er hvis andre gir tilbakemelding til oss."

Til tross for utfordringene er Lakey undeterred. Tilbake i det støyende laboratoriet, analyserer teknikere prøver - mer enn 1000 per dag. Og Lakey ønsker å begynne å sende slag til Afrika, Sør-Amerika og Thailand snart, og analysere opptil 10 millioner slag per år. En del av det som driver ham og de andre forskerne han jobber med, er kunnskapen om at etterspørselen etter palmeolje stiger, selv som landet til å vokse det på svindel. Sammenlignet med den globale etterspørselen etter palmeolje i 2000 forventes etterspørselen å fordobles innen 2030 og tredobles innen 2050.

"Jeg ser ingen annen avling som kan tilfredsstille verdens behov, " sier Raviga Sambanthamurthi, biokjemiker og tidligere direktør for MPOBs avanserte bioteknologi og avlssenter. "Vi har ikke mye mer land å åpne opp, så vi har ikke annet valg enn å gjøre oljepalmen mer produktiv."

Denne artikkelen er reprodusert med tillatelse og ble først publisert 15. mars 2017.