Er det et nytt kjernefysisk barn på blokken?


En ny daggry for Nuclear ?: Små modulære reaktorer, operert under jorden med en en tiårs tanking, er sett på som fremtidens kjernekraftteknologi i forhold til dagens store planter som den som er sett over. LONDON - Løpet er på for å utvikle en ny rase små kjernefysiske reaktorer som skal drives under jord og trenger tanking så sjelden som ett tiår. Små modu

En ny daggry for Nuclear ?: Små modulære reaktorer, operert under jorden med en en tiårs tanking, er sett på som fremtidens kjernekraftteknologi i forhold til dagens store planter som den som er sett over.

LONDON - Løpet er på for å utvikle en ny rase små kjernefysiske reaktorer som skal drives under jord og trenger tanking så sjelden som ett tiår.

Små modulære reaktorer - eller SMR, som de er kjent - blir sett av atomkraftindustrien som fremtidens mest lovende teknologi fordi de unngår mange sikkerhetsproblemer med mye større kraftverk, og er også enklere og raskere å konstruere.

Underground ville de være mindre utsatt for terrorangrep og ha kjølesystemer som kunne holde dem trygge i syv dager uten menneskelig innblanding.

Næringen har allerede 20 konkurrerende design på tilbud. Noen ser reaktorene jobber sammen med fornybare energikilder for å gi strøm til fjernsamfunn som for tiden stole på forurensende dieselgeneratorer. Dette vil redusere lokal forurensning og bekjempe klimaendringer.

Større er ikke bedre?
Trenden i kjernevirksomheten har til nå vært å bygge større og større reaktorer. For tiden er den største av alt, den europeiske trykkreaktoren (EPRS), planlagt å produsere 1600 megawatt (gjennomsnittlig daglig strømforbruk av et amerikansk hjem er 1200 watt), men det har gått i vanskeligheter. De to under bygging i Finland og Frankrike er år etter plan og over budsjett.

Næringslivet hevder at de nye reaktorene ville unngå sikkerhetsfaren knyttet til Fukushima-ulykken i Japan fordi de er enklere og mindre. De vil også bli fabrikkbygd i settform, klar til å bli reist på stedet, og vil dermed unngå forsinkelser og store kapitalkostnader for store reaktorer.

For å kvalifisere som en SMR, må den nye rasen av reaktorer produsere mindre enn 300 megawatt, men noen mindre konstruksjoner vil produsere så lite som 25 megawatt kraft - omtrent det samme som fem store vindturbiner.

Enda en annen frelse for industrien?
Kritikere av nukleær teknologi vil være skeptiske til enda en plan for å gjenopplive næringen, som har blitt både upopulær etter Fukushima-ulykken og uøkonomisk mot de fleste andre brensler, spesielt i USA, der gass er så billig.

Det er imidlertid den amerikanske regjeringen som er opptatt av disse reaktorene. Det gir 50 prosent av utviklingskostnadene for å konkurrere med Russland og Korea i feltet, og mener at det er et stort marked for små kraftverk som kan bygges på en fabrikk og deretter transporteres til hvor de skal operere.

Russerne tilbyr en versjon av reaktorene de har brukt til å drive atomvåpen ubåter, og vil montere dem på lekter som skal transporteres og plugges inn hvor de er nødvendig. De tilbyr også på slutten av deres bruk for å ta dem tilbake til Russland uten å forlate en arv av avfall til kunden.

En av de amerikanske selskapene, Gen4 Energy, utvikler en reaktor på 25 megawatt, som sier at det ville være perfekt å gi strøm til 170 av verdens små øyer og over 100 fjernstyrte amerikanske myndigheter som trenger strøm. Selskapet sier at elektrisiteten vil være langt billigere enn den som produseres av dieselgeneratorer - og også klimavennlig.

En del av klagen til de nyere designene er at de kan sendes i form og installeres på eksterne steder for å drive fabrikker, miner, militære baser eller for å hjelpe lokalsamfunn som ikke er koblet til nettet.

De kan også brukes i grupper på tre eller fire, blir påfyllet i sin tur, så det er ikke noe forsyningsforsinkelse. De kan også være koblet til lokale rister som skal brukes sammen med fornybar energi som vind og sol.

Optimistisk estimat
I motsetning til deres gigantiske fettere som er designet for å kjøre hele tiden for å gi strøm i baselastene til store strømnettet i industriland, kan produsentene påstå at disse nye reaktorene kan redusere effekten til å passe inn i etterspørselsfluktuasjoner og innganger fra intermitterende fornybare energikilder.

Verdens Nuclear Associations mest optimistiske estimat er at det kan være så mange som 96 SMRer oppe i drift innen 2030, men ifølge foreningens vurdering ville ingen av dem være i USA.

USA har imidlertid andre ideer, og de siste to årene har satt opp 452 millioner dollar for å finansiere 50 prosent av utviklingskostnadene til to konkurrerende design av to av selskapene som fremmer teknologien, NuScale og Gen4 Energy.

Begge disse designene og mange andre konkurrerende ideer for SMR vil bli vist på Small Modular Reactor Conference, i Charlotte, NC, i slutten av mars.

Denne artikkelen opprinnelig dukket opp på The Daily Climate, nyhetskilden for klimaendringer publisert av Environmental Health Sciences, et nonprofit mediefirma.