Komme til bunnen


Bilde: WOODS HOLE OCEANOGRAFISK INSTITUTION I ABYSS. Woods Hole er bemannet nedsenkbare, Alvin , hoder ned for å utforske havbunnen. Den lille delen kan dykke til dybder opp til 4500 meter, selv om gjennomsnittet er ca 2000 meter. Like etter daggry 24. juni slått Woods Hole Oceanographic Institutions slanke nye forskningsfartøy, Altantis , fra havnen i den lille havnebyen Astoria, Oregon, og ledet i tett tåke ut til sjøen fra munnen av Columbia River. Ved

I ABYSS. Woods Hole er bemannet nedsenkbare, Alvin, hoder ned for å utforske havbunnen. Den lille delen kan dykke til dybder opp til 4500 meter, selv om gjennomsnittet er ca 2000 meter.

Bilde: WOODS HOLE OCEANOGRAFISK INSTITUTION

Like etter daggry 24. juni slått Woods Hole Oceanographic Institutions slanke nye forskningsfartøy, Altantis, fra havnen i den lille havnebyen Astoria, Oregon, og ledet i tett tåke ut til sjøen fra munnen av Columbia River. Ved de tidlige morgentidene den 25. hadde Atlantis nådd sin destinasjon - et sted på det åpne Stillehavet ca 200 miles utenfor Vancouver Island på 47 graders nordlig bredde, 128 grader vestlig lengdegrad.

Fra overflaten er det ikke noe spesielt med dette rastløse grensesnittet mellom kosmos og avgrunnen. Dens helt normale hav: Vår ankomst blir møtt av sint bølger som kaster skipet om som regnkveller spatter seg. Men målet med de 23 forskerne om bord er det som ligger 2500 meter under det - et geologisk aktivt område som kalles Juan de Fuca-høyden, hvor ny skorpe dannes som to store kontinentale plater trekkes fra hverandre.

De har blitt utstyrt: Atlantis er morskipet til Alvin, den dypdykkende nedsenkbare som vant populær berømmelse da den fant vraket av Titanic . Mellom nå og 4. juli, når Atlantis kommer tilbake til havnen for å plukke opp et annet kompliment av forskere, er Alvin planlagt å gjøre ni dykk til havbunnen.

Åsen, som løper parallelt med vestkysten av Nord-Amerika, dannes som to krustplater trekkes fra hverandre og magna strømmer oppover fra jordens mantel. Den er preget av undersjøiske vulkaner og stivne lavasjøer. Felt av hydrotermiske ventiler spytter ut overopphetet vann lastet med oppløste mineraler. Og dette fiendtlige miljøet bokstavelig talt strekker seg over livet. Disse vents, hvor vanntemperaturer noen ganger kan nå 400 grader C, er hjem for et helt økosystem av skapninger, inkludert rørorm, limpets, akvatiske edderkopper og bakterier som er unikt tilpasset total mørke, høye temperaturer og svovelbelastet vann.

MAP viser området utenfor Vancouver Island som forskerne ombord på Atlantis utforsker til 4. juli. Klikk her for å se et kart som viser Atlantis nåværende posisjon.

På grunn av sin relative nærhet til kysten og dens vell av geofysiske, kjemiske og biologiske egenskaper, er Juan de Fuca-høyden blant de mest intensivt studerte delene av undersjøisk eiendomsmegling i verden. Den har blitt kartlagt av sonar; kjerner har blitt boret fra havbunnen av det internasjonale boreskipet, JOIDES Resolution; og det har blitt utforsket av både bemannede og ubemannede undervannsfartøyer.

Likevel er det mye mer å lære av dette undersjøiske laboratoriet. For bare to år siden, forklarte resolusjonen et hull som hadde blitt boret inn i et stort innskudd av kobbersulfidmalm, for å finne et større og enda høyere renere kobberinnsats under havbunnen. I et papir publisert i naturen i mars, påpekte Robert A. Zierenberg fra University of California at Davis, som var en del av oppløsningsgruppen, at lignende dype innskudd kan eksistere under kobberinnsatser på land, som en gang ble dannet i havene .

I tillegg begynte det nyborede hullet å sprute opp oppvarmet sjøvann, noe som gjør det til den første menneskeskapte hydrothermal ventilen på havbunnen. På denne ekspedisjonen er Zierenberg ombord på Atlantis for å se på det hullet for å observere veksten av mineralforekomster rundt hydrotermiske ventiler og bestemme hvordan de koloniseres av organismer. Cindy Van Dover, nå ved University of Alaska, som oppdaget disse øyene mens du dykket med Alvin i 1977, er også på denne ekspedisjonen for å samle prøver.

Andre hull som er boret inn i Juan de Fuca-åsen har ikke blitt utstyrt med enheter som kalles CORKS-stålpropper som lukker hullet på havbunnen og dingle en lang rekke instrumenter for å måle temperatur og trykk ned i hullet. Forskere, inkludert Earl E. Davis fra den geologiske undersøkelsen av Canada på denne reisen, besøker disse områdene med jevne mellomrom med ubåter som Alvin og trekker ut datastyrt data samlet av sensorene. Juan de Fuca-ryggen inneholder den største konsentrasjonen av disse overvåkede borehullene i verdenshavene.

I løpet av denne korte reisen vil forskerne som reiser til havbunnen i Alvin ta prøver av vann og mineralforekomster, samle prøver av de unike skapningene som bor i nærheten av hydrotermiske ventiler, og forsøke å løse et spennende mysterium: Vannet kommer fra høytemperaturventilasjon lyser med lys, og ingen vet hvorfor. Men Alan Chave, ekspedisjons sjefforsker, håper at et spesialdesignet kamera, konstruert av Anthony Tyhson fra Bell Labs, vil gi noen ledetråder. I alle fall er Alvin nesten sikker på å bob til overflaten på slutten av hvert dykk med en fascinerende historie å fortelle.