Fra Gridiron til International Space Station: Leland Melvin's Fantastic Voyage


Leland Melvin har nesten vært medlem av to eksklusive klubber: National Football League (NFL) og NASA astronautkorps. Den første muligheten fizzled før den ble veldig langt. Den andre har imidlertid nylig gitt ham en rundtur til den internasjonale romstasjonen (ISS). Den tidligere NFL-trekkvalget i februar reiste seg ombord på romfergen Atlantis - en mulighet han hadde forberedt seg på siden begynte sin opplæring i 1998. Flyb

Leland Melvin har nesten vært medlem av to eksklusive klubber: National Football League (NFL) og NASA astronautkorps. Den første muligheten fizzled før den ble veldig langt. Den andre har imidlertid nylig gitt ham en rundtur til den internasjonale romstasjonen (ISS).

Den tidligere NFL-trekkvalget i februar reiste seg ombord på romfergen Atlantis - en mulighet han hadde forberedt seg på siden begynte sin opplæring i 1998. Flybesetningens mål: Fest det europeiske romfartsstyrelsens Columbus-laboratorium til ISS.

Under oppdraget spilte Melvin en nøkkelrolle i dokken på laboratoriet 23 meter på 15 meter (7 meter til 4, 6 meter) på romstasjonen, en oppgave som involverte å drive robotarm på både shuttle og ISS. "Det var som å spille det ultimate videospillet, " sier Melvin om sin tid på å manipulere de to joystickene som styrer de to mekaniske armene.

Det var ikke den eneste spenningen som Melvin opplevde under sin 13-dagers forgang i rommet. Han hadde også gleden av å observere merkelige matvaner av mennesker i et null-tyngdekraftsmiljø: "Det var folk som svømte langs taket, " minnes han, "og kommer ned som en flaggermus for å få maten."

Han og hans besetningsmedlemmer reiste 25 ganger lydens hastighet da Space Shuttle Atlantis reentered jordens atmosfære, og genererte en 1, 6000 graders Fahrenheit (1, 664 grader Celsius), 1, 6 kilometer lang strekning av plasma. "Du ber bare at varmenes skjold gjør sine ting, " sier han.

Og selvfølgelig var det spørsmålet om å justere til jordens tyngdekraft når Melvin nådde bakken. "Du føler 10 ganger din [egentlig] vekt, " sier han. Hans kropps naturlige balanseringssystemer trengte noen få dager til å kalibrere, og han husker at han følte at han gjorde noen mål når han prøvde å ta av seg støvlene.

Melvin, 44, er fortsatt vidtspennende om sine eventyr over jorden. "Det var en av de mest fantastiske tingene", sier han, "bare å kunne se på dette vinduet."

Men da han ble uteksaminert i 1986, drømte han aldri om at han en dag ville flyte i rommet. På den tiden var de eneste armene han var ute etter å manøvrere, hans egen - mot en spiralfotball og en billett til NFL.

Leland Melvin elsket sport mens han vokste opp i Lynchburg, Virginia. Han husker at han gikk i fotballpass fra faren, en lærer, da han var i fjerde klasse. En begavet idrettsutøver som hadde enestående hurtighet, var Melvin en tidlig standout i løpet av hans ungdomsfotball dager mens han var i grunnskolen.

Han forblir en fotballstjerne mens han var student på Heritage High School, men hans sjanse til å spille college ball gikk nesten gjennom fingrene. I 1981 ringte Melvins trener i en lang bombe til hans hurtige seniormottaker i et forsøk på å vinne det tøffe omstridte spillet. Alas, den normalt sikkerhåndede wideout droppet ballen i endezonen.

I dette tilfellet følte Melvin sin status dunklet fra potensiell helt til loser. Men hans trener så ting forskjellig. "Jeg gikk tilbake til sidelinjen for å få det neste spillet, og trener grep meg ved hjelmen og sa, " Leland, løp det samme. Fange ballen denne gangen, "melviner Melvin.

Denne gangen klarte Melvin å unnslippe sin forsvarer og få tak i det spilletvinnende touchdown-passet, så vel som et speiders øye fra universitetet i Richmonds fotballag som var på vei til utkjørselen etter å ha sett Melvins botched første forsøk.

"Jeg antar at han hørte publikum brøle og så at jeg gjorde litt dans i slutten sonen etter andre forsøk, " sier Melvin. Han trodde han ville gi meg et skudd.

Melvin gikk på college i 1982 for å spille bred mottaker for Richmond Spiders. Han tok hovedfag i kjemi og lærte seg å prioritere sine studier over sin sport.

"Når du går for å spille sport på college, [den første] å spørre treneren din er: Hvis du spiller på laget, kan du fortsatt få den grad du vil?" rådgiver Melvin, som nå styrer NASAs opplæringsprogram. "Du kommer inn i skole som student-idrettsutøvere, ikke idrettsstudenter."

Tidligere Richmond linebacker Rafe Wilkinson husker fortsatt lagkameratets fokus på akademikere, og bemerker at Melvin noen ganger var sen eller ville til og med savne praksis fordi han var opptatt med å treffe bøkene. Hans rykte som en vitenskapelig idrettsutøver gikk langt utover sine lagkamrater: National Collegiate Athletic Association (NCAA) hette Melvin en ærlig omtale til sin Divisjon I Academic All-American-gruppe i både 1984 og 1985.

Melvin jobbet ikke bare hardt, han spilte hardt. Han har fortsatt all-time mottatt poster i Richmond med 198 mottakelser for 2.669 meter (2.441 meter) og kaptein laget i sitt seniorår.

Han var også go-to-guy i clutch situasjoner - som tøffe tredje nedturer. "Melvin hadde en reell evne til å finne en åpning [i forsvarets dekning], " sier Wilkinson, som nå er president for Richmond-baserte Old Dominion Security Company.

Melvins suksess på banen betalte seg - Detroit Lions plukket ham i den ellevte runden i 1986 NFL Draft.

Men hans profotballkarriere viste seg å være kortvarig. Melvin trakk hamstringet dårlig under preseason trening, noe som begrenser hans evne til å konkurrere om et ettertraktet sted på laget - og han klarte ikke å gjøre det endelige kuttet på 45. Han rapporterte senere til Dallas Cowboys for våropplæring, og håpet fortsatt å spille i proffene da han ble igjen sidelined av en hamstring skade.

Det var ikke en fremtid i fotball for Leland Melvin. Men når en dør lukket, åpnet en annen. "Det satte meg perfekt til å gå tilbake til skolen, " sier han og siterer et tilfeldig møte med en venn og mentor som styrte den svimlende brede mottakeren mot akademia.

Mellom tryouts for Lions og Cowboys, Raymond Dominey, en kjemisk professor i Richmond, slått Melvin på materialvitenskap. Professoren hadde en anelse at Melvin kanskje liker det nye feltet, som Dominey beskriver som bryllup "ren kjemi med ingeniørfag".

"Jeg visste at Leland var veldig motivert, " sier han. "Jeg fikk en følelse av at han ønsket å gjøre noe som hadde reell relevans."

Dominey anbefalte at Melvin møtte en materialforsker ved University of Virginia i Charlottesville (USA), der han tidligere hadde lært. Melvin ble forskningsassistent og begynte tidlig i 1987 på U.Va.s utdannelsesprogram i materialteknikk. I begynnelsen fortsatte han trening for NFL, men han var tilbake i Charlottesville den sommeren etter at han ikke hadde fullført Dallass våropplæringsprogram.

I 1989 jobbet han som forsker ved NASAs Langley Research Center i Hampton, Virginia, mens han jobbet mot sin mastergrad - som han fullførte i 1991. Der jobbet han med fiberoptikk og prototyping sensorer for rovers. Han deltok også i et prosjekt for å utvikle et gjenbrukbart kjøretøy for å starte romfartøyer - den eksperimentelle X-33-båten - i midten av 1990-tallet.

På råd fra en kollega, søkte Melvin om og ble tatt opp til NASAs astronaut treningskorps i 1998. Han sier at det er en kaste opp som oppstartsleir er tøffere.

"I astronautkorpset har du mange baller i luften - det handler om tidsstyring, " sier han. Hans treningsregime inkluderte timer med klassearbeid, læring om flystråler, instruksjon på alle kontroller for skyttelbussen og ISS, samt villmarkstrening. "Og du prøver å lære å snakke russisk samtidig, " legger han til.

Et tiår etter at han ble med i korpsene, ble Melvins nummer til slutt kalt til reisen i rommet ombord på romfergen Atlantis, som ble lansert fra Cape Canaveral 7. februar. Melvin reiste rundt 5296 832 mil (8 524 425 kilometer) og omkranset jorden over 200 ganger i løpet av de nesten to ukers oppdrag.

Hånd-øye koordinasjonen han hadde honet på fotballbanen ble testet under astronaut trening, samt da han hjalp til med å feste Columbus laboratoriet til ISS. Men manøvrerende armer - enten hans eller de som tilhører en robot - er de eneste parallellene Melvin trekker mellom å spille fotball og romforskning.

Suksessen til fotballag eller et astronautperspektiv kan hengsles på beslutninger som finner sted i millisekunder, sier han. Og det tar ofte samarbeid for å gjøre de riktige valgene.

"I fotball har quarterbacken og den brede mottakeren et uutviklet språk, sier Melvin. "Det er det samme med oppdragsbefalingen og piloten, eller oppdragsspesialisten og piloten. Noen ganger endrer du spiller på fly, og du må ha den typen telepati."

Det har vært en tjueårig sti fra Detroit Lions kutteliste til ISS og tilbake til jorden for Melvin. Han håper at ventetiden vil bli kortere til neste romtur.

"Jeg er på baksiden av linjen akkurat nå, " sier han og bemerker at fremtiden for NASAs bemannede romflight er noe i flux. Det nye Constellation-programmet som vil innlede et nytt romfartøy (Orion-modulen) og en ny rakett, kalt Ares, løper inn i design- og budsjettproblemer. "Det er vanskelig å si når de skal gå opp, sier Melvin, " men kanskje innen 2014 eller 2015 "per NASAs tidsplan.

Disse mål datoene kan imidlertid være litt optimistiske, men: Den 31. juli krasjet en prototypes Orion-modul i Arizona da en av sin fallskjerm ikke klarte å distribuere.

«Hei, det er en tøff bedrift, » sier Melvin. "Du må ta ett skritt etter det neste." Akkurat som når du kjører for slutten sonen.

Hva betyr Trumps nye "åpne sinn" på klimatakkordet?Den overraskende opprinnelsen til evolusjonær kompleksitet"Star Wars" Planeter Migrere inn i posisjon rundt StellarUniversets kuleste lab satt til Open Quantum WorldØkofriendly Tolls ?: Congestion Pricing Fremmer Mass TransitEvolusjon og klimavitenskap gjør graden i statlige utdanningsstandarderDen afrikanske grønne revolusjonen (utvidet versjon)99 Prosent Chance 2016 blir det heteste året på posten