Fem milliarder år med ensomhet: Leter etter lang levetid [utdrag]


Reprinted fra fem milliarder år av ensomhet: Søken etter livet blant stjernene, av Lee Billings. Med tillatelse fra Current, medlem av Penguin Group (USA), LLC, A Penguin Random House Company. Copyright © Lee Billings, 2013. På en åsside i nærheten av Santa Cruz, California, satt et splittet ranchhus i en stand av kystreiser, samme farge som trærne. Tre s

Reprinted fra fem milliarder år av ensomhet: Søken etter livet blant stjernene, av Lee Billings. Med tillatelse fra Current, medlem av Penguin Group (USA), LLC, A Penguin Random House Company. Copyright © Lee Billings, 2013.

På en åsside i nærheten av Santa Cruz, California, satt et splittet ranchhus i en stand av kystreiser, samme farge som trærne. Tre små klimakontrollerte drivhuse ligger ved siden av en liten citruslund, og en parabolantenner ble vendt mot himmelen fra den velpleide ryggplenen. Sollys filtrert inn i stuen gjennom et kobolt-farget glassvindu, sprutende oceaniske nyanser over en gammel mann som ligger på en plysj sofa. Frank Drake så blå. Han lente seg tilbake, justerte sine store bifokale briller, foldet hendene over magen og vurderte de fallne formuene i sitt valgte vitenskapelige felt: SETI, søket etter utenomjordisk intelligens.

"Ting har bremset seg, og vi er i dårlig form på flere måter, " drak Rumbled. "Pengene er ganske enkelt ikke der i disse dager. Og vi blir alle gamle. Mange unge mennesker kommer opp og sier at de vil være en del av dette, men da oppdager de at det ikke er noen jobber. Ingen bedrift ansetter noen for å søke etter meldinger fra romvesener. De fleste synes ikke å tro at det er mye for det. Mangelen på interesse er, tror jeg, fordi de fleste ikke skjønner hva en enkel deteksjon egentlig ville bety. Hvor mye vil det være verdt å finne ut at vi ikke er alene? "Han rystet på hodet, utrolig og sank dypere i sofaen. Foruten noen få ekstra rynker og pund var det i åttiettall år Drake knapt skilt fra den unge mannen som i mer enn et halvt århundre gjennomførte det første moderne SETI-søket. I 1959 var Drake en astronom ved National Radio Astronomy Observatory (NRAO) i Green Bank, West Virginia. Han var bare tjue ni da, magert og sulten, men likevel hadde han den rolige selvsikkerhet og sølvhår av en eldre statsmann. På jobb en dag begynte Drake å lure på akkurat hva nettstedets nybygde 85foot-brede radioprodukter var i stand til. Han utførte noen backofthevelope beregninger basert på parabolens følsomhet og overføringskapasitet, så sannsynligvis dobbeltkontrollert dem med økende følelse av glede. Drakes figurering viste at hvis en tvilling på 85footeren eksisterte på en planet som banen rundt en stjerne bare et dusin lysår unna, kunne det overføre et signal som parabolen i Green Bank lett kunne motta. Alt som trengte å ødelegge jordens kosmiske ensomhet var at det mottatte radioteleskopet skulle peke på høyre side av himmelen, til rett tid, og lytte til høyre radiofrekvens.

"Det var sant da, og det er sant i dag, " sa Drake meg. "Akkurat nå kan det godt være meldinger fra stjernene som flyr rett gjennom dette rommet. Gjennom deg og meg. Og hvis vi hadde riktig mottaker satt opp riktig, kunne vi oppdage dem. Jeg får fortsatt kulderløser og tenker på det. "Det tok ikke lang tid for Drake å diskutere det ville prospektet med sine overordnede hos NRAO. De ga ham et lite budsjett for å gjennomføre et enkelt søk. I løpet av våren 1960 pekte Drake periodisk på 85footeren på to nærliggende Sun-like stjerner, Tau Ceti og Epsilon Eridani, for å lytte etter fremmede sivilisasjoner som kan overføre radiosignaler mot jorden. Drake kalte innsatsen "Project Ozma", etter prinsessen som styrte over det imaginære Land of Oz i Frank Baums populære serie barnebøker. "Som Baum, drømte jeg også om et land langt borte, populært av rare og eksotiske vesener, " skrev han senere. Prosjekt Ozma registrerte litt mer enn interstellar statisk, men inspirerte fortsatt en generasjon av forskere og ingeniører til å begynne seriøst å vurdere hvordan man oppdager og kommuniserer med teknologiske sivilisasjoner som kan eksistere rundt andre stjerner. Gjennom årene har astronomer brukt radioteleskoper rundt om i verden for å gjennomføre hundrevis av søk, og ser på tusenvis av stjerner på millioner av smalbåndsradiofrekvenser. Men ikke en leverte utilgjengelig bevis for liv, intelligens eller teknologi utenfor vår planet. Stilheten i universet var ubrutt. Og i over femti år spilte Drake og disiplene sine roller ikke bare av forskere, men også av selgere. For hele disiplinens eksistens hadde SETI-grupper søkt nesten like ardently for finansieringskilder som de hadde for signaler fra utenomjordiske grenser.

Tidligere var regjeringer ganske interessert - SETI var kort en av de vitenskapelige arenaene hvor USA og Sovjetunionen trakk seg under den kalde krigen. Hvilken bedre propaganda-seier kan det være enn å fungere som menneskehetens ambassadør til en annen kosmisk sivilisasjon? Hvilken uvurderlig kunnskap kan oppnås - og utnyttes - fra kommunikasjon mellom stjernene? I 1971 konkluderte en prestisjetunge NASA-kommisjon at et fullboret søk etter fremmede radiotransmisjoner fra stjerner innen tusen lysår av jorden ville kreve en rekke gigantiske radioteleskoper med et samlet oppsamlingsområde på mellom 3 og 10 kvadratkilometer, bygget til en kostnad på rundt 10 milliarder dollar. Politikere og skattebetalere slo på prislappen, og SETI begynte sin lange nedstigning fra politisk tjeneste. Trenden med nullresultater strekt seg ut over flere tiår, og allerede knappe og svake føderale midler til amerikanske SETI-innsatsene ble gradvis redusert. Et glimt av håp oppsto i 1992, da NASA lanserte et ambisiøst nytt SETI-program, men kongressens tilbakeslag avsluttet prosjektet det følgende året. Siden 1993 hadde ikke en enkelt føderal dollar direkte sponset søket etter radiobeskjeder fra stjernene. Drake og en gruppe av disiplene hadde mistanke om hva som skulle komme, så i 1984 dannet de en ideell forskningsorganisasjon, SETI-instituttet, for lettere å søke økonomisk støtte fra både offentlig og privat sektor. SETI-instituttet begynte å trives i midten av 1990-tallet ved hjelp av en kombinasjon av forskningsstipendier og private donasjoner fra stjernekunstige og nyskapende Silicon Valley-teknologer, med hovedkontor i Mountain View i California. Drake tjente som instituttets president fra grunnleggelsen til 2000, før han gikk over til en aktiv pensjonistikk et par år etter tusenårsskiftet.

Innen 2003 hadde instituttet sikret 25 millioner dollar i støtte fra Paul Allen, milliarderens grunnlegger av Microsoft, for å bygge et innovativt nytt instrument, Allen Telescope Array (ATA), i en bolleformet ørkendale noen 185 miles nord for San Francisco . I stedet for å konstruere et mindre antall gigantiske (og gigantisk dyre) retter, ville instituttet spare penger ved å bygge større antall mindre retter. Drake hadde spyttet mye av ATAs design. Tre hundre og femti 6 meter retter ville fungere sammen som et ekstremt følsomt radioteleskop, som overvåker et himmelareal nesten fem ganger større enn fullmånen på et bredt spekter av frekvenser. Allens millioner, sammen med 25 millioner dollar mer fra andre kilder, var tilstrekkelig til å bygge ATAs første førtito retter, som ble ferdigstilt i 2007. Vesentlige midler til å drive den nye ATA kom fra California statsfinansiering og føderale forskningsstipendier til Radio Astronomi Laboratory ved University of California, Berkeley, som i fellesskap kjørte ATA med instituttet. Selv om bare delvis fullført, fungerte ATA fortsatt godt nok til å støtte en SETI-innsats så vel som en betydelig mengde ikke-relatert radio-astronomiforskning. Det opererte på et årlig budsjett på ca $ 2. 5 millioner - i hvert fall til 2011, da det ble finansiert mangler, tvang hele anlegget til dvalemodus.

Da jeg snakket med Drake i hjemmet hans i juni 2011, vokste ugress allerede rundt tomgangene på den lukkede ATA. Bare et skeletbesetning av fire instituttmedarbeidere forblir knyttet til anlegget, for bare å sikre at det ikke ville falle i uopprettelig uorden. ATA ville ikke starte operasjonen fram til desember, oppdratt av en kort flurry av små donasjoner. Pengene som ble reist var tilstrekkelig til å finansiere bare noen få måneder med operasjoner. Instituttet søkte et partnerskap med det amerikanske luftvåpenet, som senere kjøpte tid på ATA for å overvåke "space junk" -avstengte rakettfaser, metallbolter og annet rusk som kan slå og skade romfartøy. Men også denne bevilgningen viste seg bare midlertidig, og tidsutnyttet oppmåling av søppelpost var tiden sugd bort fra ATAs SETI-sentriske mål. Med mindre mer velstående lånere swooped i med tungvekt donasjoner, hadde ATA svært lite håp om å nå sitt opprinnelige mål på 350 retter - og i løpet av den lange resesjonen etter 2008-uroen i det globale finansielle systemet, viste potensielle givere seg minst like unnvikende som noen kringkasting av utlendinger. Drake største drøm syntes å kollapse.

Bortsett fra politiske og økonomiske vanskeligheter, var det en annen faktor i SETIs tilbakegang som på en gang var mer vitenskapelig og spesielt ironisk: eksoplanetologienes oppgang, et felt viet til oppdagelse og studier av eksoplaneter, planeter som kretser rundt andre stjerner enn vår sønn. Fra begynnelsen av 1990-tallet, som radio teleskoper periodisk feid himmelen for meldinger fra utenomjordiske, en revolusjon skjedde i astronomi. Observatører som bruker stateofthe-art utstyr begynte å finne eksoplaneter med urverk regularitet. De første verdenene oppdaget var "varme Jupitere", oppblåste og massive gas-gigantiske verdener som bugger uskadelig nær stjernene sine. Men da planetenjaktteknikken vokste mer sofistikert, begynte tempoet på oppdagelsen, og stadig mindre, mer livsvennlige verdener begynte å dukke opp. Tolv eksoplaneter ble oppdaget i 2001, som alle var varme Jupitere. I 2004 ble det funnet tjueåtte, inkludert flere så små som Neptun. Året 2010 oppdaget mer enn hundre verdener, en håndfull som var knapt større enn jorden. I begynnelsen av 2013 hadde et enkelt NASA-oppdrag, Kepler Space Telescope, oppdaget mer enn 2700 sannsynlige eksoplaneter.

En liten del av Keplers funn var den samme størrelsen som eller mindre enn Jorden og omkranset i regioner rundt stjernene der livet som vi kjenner det kunne tenkes å eksistere. Embossed, astronomer diskutert alvorlig bygge enorme romteleskoper for å søke tegn på liv på noen beboelige verdener rundt nærliggende stjerner.

Da ATA kort kom tilbake online i desember 2011, begynte det å undersøke de lovende Kepler-kandidatene til radioklatteren til noen snakkesomme romvesener som kan bo der. Ingen signaler ble oppdaget før ATA ble sendt tilbake til dvalemodus, sultet igjen for pengene. SETIs halvt århundre med nullresultater kunne ikke være lenger fra den pågående eksoplanetbommen, hvor oppsiktsvekkende funn kan føre til mediebransje, akademisk stardom og rikelig finansiering for forskere og institusjoner. For de som er interessert i utenomjordisk liv, var eksoplanetologi, ikke SETI, stedet å være. Etter hvert som søket etter jordlignende planeter ble kokt, ble SETI fryst ut av den vitenskapelige verden.

Da jeg spurte Drake om vi var vitne til slutten av SETI, blinket hans blå øyne bak et kjennskap til Cheshire Cat grin. "Å nei, ikke i det hele tatt. Dette tror jeg har vært bare begynnelsen. Folk antar at vi på en eller annen måte har overvåket hele himmelen på alle frekvenser, hele tiden, men vi har ennå ikke klart å gjøre noe av disse tingene. Faktum er at alle SETI-tiltakene til dags dato bare har undersøkt et par tusen nærliggende stjerner, og vi lærer bare nå hvilke av disse som kan ha lovende planeter. . . . Selv om vi har blitt peket i riktig retning og lyttet i riktig frekvens, er sannsynligheten for at en melding blir strålet på oss mens vi ser, absolutt ikke veldig stor. Vi har spilt lotto med bare noen få billetter. "

Biospheric Bartering: Debtor Nations Betal regningene og bevare sine ressurserKlimaendring Remobiliserer Long Buried Pollution som arktiske ismelterKeystone XL Oljepipeline forverrer klimaendringKjør ned: Dammer, forurensning Reduser vestkystslaksnummerHøye IQ kan bidra til å redusere posttraumatisk stressFacet-Lift: Selvmonterende nanopartikler kan gi nøkkel til nye materialerTilbake til startHaig Donabedian: Finne en medisinsk nisje