Skjebnen til veteranforskning chimps antenner debatt


Av Heidi Ledford Etter en 10-årig hiatus blir sjimpansene til Alamogordo Primate Facility i New Mexico kalt tilbake til plikt. De 186 chimpansene, som allerede er grizzled veteraner av medisinsk forskning, vil bli trukket fra en uoffisiell pensjon og sendt tilbake til laboratoriet innen utgangen av 2011, utlyste National Institutes of Health (NIH) forrige måned.

Av Heidi Ledford

Etter en 10-årig hiatus blir sjimpansene til Alamogordo Primate Facility i New Mexico kalt tilbake til plikt. De 186 chimpansene, som allerede er grizzled veteraner av medisinsk forskning, vil bli trukket fra en uoffisiell pensjon og sendt tilbake til laboratoriet innen utgangen av 2011, utlyste National Institutes of Health (NIH) forrige måned. Men beslutningen har ført til en drøftende debatt om bruken av sjimpanser for medisinsk forskning i USA - en praksis som endelig ble utestengt av EU tidligere denne måneden.

Sjimpansene ville bli igjen med en svindlende kadre av primater for forskning. I 1995 etablerte NIH et moratorium for chimpanseavl i føderalt støttede laboratorier, og forskere har utviklet alternative måter å studere grunnleggende biologi av sykdommer. Men de resterende 700 chimps igjen har en sentral rolle i vaksintesting for virus som hepatitt C og HIV, som ikke smitter andre laboratoriedyr.

Etter et besøk til Alamogordo 21. september fornyet New Mexico-guvernøren Bill Richardson et løfte om å bekjempe NIH-planen, som ville sende chimpansene til Southwest National Primate Research Center i San Antonio, Texas. Richardson har sagt at han vil presse kongressen til å lovgjøre at chimps 'nåværende hjem, hvor rundt 40 personer er ansatt, omdannes til en offisiell helligdom forvaltet av non-profit-byråer, eller drives av nærliggende universiteter for ikke-invasiv atferdsforskning . Hittil har NIH ikke vært mottakelig for sine forslag. "De holdt fast til sin posisjon, " fortalte Richardson journalister etter et møte med NIH-tjenestemenn i august. "Og jeg skal holde fast til min."

Verdens mest kjente primatolog har også uttalt hennes bekymringer. "De fleste av disse sjimpansene er eldre og har allerede blitt utsatt for år med invasiv forskning, " skrev Jane Goodall i en 29. juli brev til NIHs regissør Francis Collins. "Ville det ikke være mer fornuftig å forlate disse sjimpansene i permanent helligdom på Alamogordo-anlegget?"

Alamogordo chimpansene har en lang og bemerkelsesverdig historie. Noen er etterkommere av aberene som var preparert for romferd som en del av Mercury-prosjektet for et halvt århundre siden. Alle har brukt år som forskningspersoner, og i løpet av deres liv har de vært utsatt for hiv eller hepatitt C.

Sjimpansene kom under NIH-ansiktet etter at føderale tjenestemenn overtok kontrollen over dyrene fra Coulston Foundation, som en gang klarte de fleste amerikanske forskningssjimpanser, etter at de hadde bedt om å mishandle sine dyr. I 2004 måtte Charles River Laboratories of Wilmington, Mass., Som NIH hadde ansatt for å administrere anlegget, avverge en kriminell ladning da to chimpanser døde på anleggets ettertidspraksis for å forlate kritisk syke dyr i omsorgen for sikkerhetsvakter uten veterinæropplæring - en politikk som NIH sier har siden blitt endret. Denne urolige historien har ført til at noen sier at Alamogordo-kolonien har vært gjennom nok, og at det er på tide å la sjimpansene trekke seg tilbake. "Disse dyrene har vært i stor grad brukt, " sier James Gluck, en emeritus professor i psykologi ved University of New Mexico i Albuquerque. "Er det en følelse at vi skylder dem noe for det? Jeg tror vi gjør det."

Gluck sier at da han først besøkte Alamogordo-kolonien i 1973, minnet det sterke miljøet og de enkelte metallburene ham om et middelalderske fengsel. Siden da har bygningene blitt omgjort til et mer komfortabelt sted, komplett med plass til sjimpansene å sosialisere og trene utenfor.

2000 US Chimpanzee Health Improvement, Maintenance and Protection Act krevde et system av helligdommer for pensjonistiske sjimpanser "ikke lenger nødvendig" for medisinsk forskning. Bare en slik føderal helligdom er blitt bygget: Chimp Haven, nær Keithville i La., Som er hjemmet til rundt 100 pensjonerte chimpanser. Men regjeringens kontrakt med Chimp Haven utløper i 2012, og det har ikke vært noen diskusjon om å utvide den. På Alamogordo har sjimpansene hatt sin uoffisielle pensjon, fordi Holloman Air Force Base, der de befinner seg, dikterer at de ikke kan brukes til medisinsk forskning på stedet.

Men NIH anser Alamogordo-senteret et "forskningsreserve" i stedet for et helligdom. Lukking av senteret og flytting av chimpansene til San Antonio vil spare 2 millioner dollar i året, sier Harold Watson, NIH-programleder for sjimpansehåndtering.

I Texas, vil Alamogordo-sjimpansene bli med rundt 150 andre i et miljø som ligner det på deres nåværende anlegg, sier Watson. De får lov til å sosialisere og gå utendørs med mindre spesifikke medisinske protokoller krever isolasjon. "Denne kolonien har vært sammen i lang tid, " legger han til. "De vil bli midlertidig forstyrret under farten, men da kan de opprinnelige sosialgruppene reformere, og det er den beste måten å gjøre det på." De fleste testene vil innebære lite mer enn noen få blodprøver, og prøver av levervev tatt med svært tynne nåler, sier han.

Hvis så, så sender sjimpansene tilbake til laboratoriet kunne være forsvarlig, sier Ajit Varki, biokjemiker ved University of California, San Diego. "Vi har sjimpanser i fangenskap, " sier han. "De kan ikke returneres til naturen. Vi bør kunne gjøre med chimpanser hva vi gjør med mennesker."

Siste nytt