FoodPro Preloader

Forringende olje- og gassbrønner truer drikkevann over hele landet


En versjon av denne historien ble publisert med Pittsburgh Post-Gazette. I de siste 150 årene har prospektorer og energiselskaper boret så mange som 12 millioner hull i USA på jakt etter olje og gass. Mange av disse hullene ble plugget etter at de hadde tørket opp. Men hundretusener ble ganske enkelt forlatt og glemt, og forlot ofte ingen oversikt over deres eksistens. Re

En versjon av denne historien ble publisert med Pittsburgh Post-Gazette.

I de siste 150 årene har prospektorer og energiselskaper boret så mange som 12 millioner hull i USA på jakt etter olje og gass. Mange av disse hullene ble plugget etter at de hadde tørket opp. Men hundretusener ble ganske enkelt forlatt og glemt, og forlot ofte ingen oversikt over deres eksistens.

Regjeringsrapporter har i flere årtier varslet om at forlatte brønner kan gi veier for olje-, gass- eller saltvannstrafikk for å forurense grunnvannsforsyningene eller å reise opp til overflaten. Overgivne brønner har forurenset drikkevannskilden til Fort Knox, Ky., Og lekket olje til vannbrønner i Ohio og Michigan. Lignende problemer har oppstått i Texas, New York, Colorado og andre stater hvor boring har skjedd.

I 2008 lekkasje gass fra en forlatt brønn til et septisk system i Pennsylvania og eksploderte da noen prøvde å tente et lys på et bad, og dræpte personen, ifølge en rapport fra 2009 av statens miljøverndepartement. Denne rapporten dokumenterte også minst to dusin andre tilfeller av gass sippende fra gamle brønner, inkludert tre hvor boringen av nye brønner "kommunisert" med gamle brønner, lekker gass til vannforsyninger og tvinger evakuering av et hjem.

I februar gjorde metan fra en gammel brønn veien inn i kjelleren av et hus i West Mifflin, Pa., Og utløste en liten eksplosjon. To familier ble evakuert og har ennå ikke kommet hjem.

Slike hendelser mottar sjelden mye oppmerksomhet utenfor stater og nabolag de påvirker. Men ettersom nasjonens siste borebom fortsetter, har brønnene begynt å tiltrekke seg mer oppmerksomhet, særlig i stater hvor jorden allerede er merket med hull igjen av tidligere bølger av utvinning. Nye brønner forstyrrer noen ganger lag av stein og smuss nær skjøre gamle brønner, noe som fører til nye tilfeller av forurensning.

Det siste arbeidet med å telle nasjonens upluggede brønner var en undersøkelse som ble offentliggjort i 2008 av Interstate Oil and Gas Compact Commission, et flertallet byrå bestående av regulatorer og industrirepresentanter. Det fant ut at stater hadde funnet nesten 60.000 brønner som trengte å bli plugget - og beregnet at så mange som en million flere kan være der ute. I Pennsylvania anslår regulatørene at 184 000 brønner ble boret før det ble oppbevart arkiver. Mange av disse brønnene var plugget med stubber, steiner eller ingenting i det hele tatt.

"Det faktum at det er tusenvis av disse der ute som må løses, er et problem, og det er et problem som er felles for alle stater", med en historie om boring, sier Bradley Field, som leder New Yorks Divisjon for Mineral Resources.

Oppgaven med å finne, plugge og overvåke gamle brønner er skremmende til statlige regjeringer med kontantstrøm. En grunne brønn i god stand kan noen ganger være plugget med sement for noen få tusen dollar. Men kostnadene går vanligvis inn i titusen, og en prislapp på $ 100.000 eller mer er ikke uvanlig.

I det siste tiåret har New York klarte å plugge bare rundt 125 av sine estimerte 40.000 forverrede brønner. Det har tatt Kentucky mer enn to tiår å koble til rundt 4.000 brønner - og det har en venteliste på nesten 13.000 flere. Selv Texas, som har investert tungt i forlatte brønner, er år borte fra å plugge alle sine åpne hull. Siden 1984 har den plugget mer enn 30.000 brønner. Men nesten 10.000 er fortsatt åpne, og flere er funnet og lagt til listen hele tiden.

Noen regulatorer frykter at antall forlatte brønner vil vokse når dagens borehøyde løper sin kurs. I fjor økte olje- og gassoperatørene nesten 45 000 nye brønner over hele USA, og dette tallet ventes å holde seg stabilt eller øke ettersom nasjonen forsøker å spenne seg fra utenlandsk olje. Hvis selv en liten brøkdel av disse brønnene til slutt blir forlatt, vil stater bli igjen med regningen, akkurat som de var da den siste bommen endte på midten av 1980-tallet.

For å unngå at det skjer, krever stater energiselskaper å legge inn obligasjoner før de begynner å bygge sine brønner. Men obligasjonene er ofte så lave at det kan være mer økonomisk for et selskap å miste sin obligasjon i stedet for å plugge brønnene sine. I Pennsylvania, for eksempel, kan et energiselskap dekke hundrevis av brønner med en enkelt $ 25.000-obligasjon.

John Hanger, som til januar ledet Pennsylvania's Department of Environmental Protection, kalte obligasjonene "skandaløst lav".

"Det er noen valg du ikke bør sette foran selv gode selskaper, " sa Hanger. "Jeg vil gjerne tro at selskapene ville gjøre det rette, men vi vet at det bare ikke alltid er tilfelle."

Fødestedet til en industri
En av Pennsylvanias verste tilfeller av gassmigrasjon skjedde i Borough of Versailles, et lite, arbeidsklasse samfunn like utenfor Pittsburgh. Fra 1919 til 1921 ble mer enn 175 gassbrønner boret i byen. Beboere legger brønner i bakgården for å varme opp sine hjem, pakke dem inn i 25-til-100-fots-massene.

Bommen tørket opp da de fleste brønnene viste seg uproduktive. Men på 1960-tallet begynte lommer av gass å lekke inn i boliger. Noen hus ble fordømt og revet, og Versailles ble til slutt en case studie for føderale forskere som forsøkte å finne gamle brønner.

Forskere studerte gamle kart og gikk på bakken med magnetometre, som oppdager magnetfeltet fra metallhyller i brønnene. Hvis hylser aldri ble installert eller blitt fjernet, kunne de teste jorda for hydrokarboner som kan lekke til overflaten.

Noen av de gamle brønnene var plugget. Men oftere ble ventilasjonene installert for å lede gass vekk fra hjemmene. I dag kommer dusinvis av rør ut av bakken i gårder, bak garasjer og gjennom hus, sakte lekker metan og hydrogensulfid, slik at de eksplosive gassene ikke akkumuleres. I 2009 mottok Versailles et federalt bevilgningsbidrag på 368 600 dollar for å opprettholde sin aldringsventilasjon. Omkring 50 metanalarmer har også blitt installert i byen.

Ventilasjonene og alarmer er bare en del av livet i Versailles. Borgmesteren, James Fleckenstein, kjøpte nylig et hus med to ventiler på eiendommen og en alarm på kjøkkenet.

"Vi har levd med dette problemet for alltid, " sa Fleckenstein. "Folk ville ha en ventil i gården som brenner 24 timer i døgnet hele året, et 1-tommers rør som stikker ut av bakken. Folk ville sette en kaffekanne og tente den og det ville bare brenne hele tiden."

Det er ikke lenger nok trykk i gassformasjonen for å gjøre ventilasjonene brannfarlige, sa Fleckenstein, og byen har ikke hatt problemer med å vandre gass i noen år. Men det kan endres når som helst, sier Fred Baldassare, som i mange år overvåker gassmigringssaker til Department of Environmental Protection og driver nå en konsulentselskap. Gamle brønner kan forverres eller bli tilstoppet, sa han, og forholdene under jorden kan forandres.

I februar forårsaket gass fra en forlatt brønn en liten eksplosjon rett over elven fra Versailles, i West Mifflin, Pa. Gassfirmaet evakuerte huset der eksplosjonen skjedde, samt huset ved siden av, hvor Nick Kellington bodde med sin kone og fire barn.

"Jeg sa" Hvor lenge pakker vi for? " og han sa: "Jeg vet ikke, " sa Kellington. "Noen forteller deg det, hva gjør du?"

Kellington sa at DEP, som nektet å kommentere saken, brukte gamle kart for å identifisere en nærliggende brønn som kan være kilden til gassen. The Kellingtons er å leie et byhus mens de venter på en statlig ansatt entreprenør for å fikse problemet. Baldassare har blitt ansatt som underleverandør.

Hver gang Kellingtons besøker deres tidligere hjem, må en gassfirma først prøve den midlertidige ventilen som stikker ut av kjellervinduet. Selv da må Kellington forlate sin mobiltelefon utenfor, slik at en gnist ikke tenner en lomme med gass.

Å finne og plugge en gammel brønn kan være risikabelt, fordi nærliggende brønner kan bli forstyrret og begynne å frigjøre gass. Så er Kellingtons hjem utstyrt med et system som pumper luft under huset, og skaper en høytrykkssone som hindrer at gass lekker innendørs.

Kellington sa at selv om systemet er installert vellykket, kan han prøve å selge huset og flytte.

«Min kone føler seg ikke trygg, » sa han.

En 150 år gammel arv
Edwin Drake boret nasjonens første kommersielle oljebrønn i nærheten av Titusville, Pa., I 1859, og i flere år bor folk over hele landet brønner som de ønsket. Noen stater utviklet ikke moderne forskrifter til andre halvdel av det 20. århundre.

I de tidlige dagene ble industrien dominert av "rike rike vildkatter", sa Dale Henry, en veteran fra olje- og gassindustrien, som ikke lyktes å sitte på Texas Railroad Commission, som regulerer boring i staten. De som ikke ble rike, gikk ofte tom for penger før de kunne plugge eller forsegle sine brønner, sa Henry.

"De bretter ganske enkelt teltet sitt, går inn i mørket, og du hører aldri eller ser dem igjen, " sa han.

Ingen vet hvor mye skade forlatte brønner har forårsaket gjennom årene. De fleste stater fører ikke systematisk spor av forurensning som skyldes forlatte brønner, sier Mike Nickolaus, spesiell prosjektleder for Ground Water Protection Council, en sammenslutning av statlige grunnvannsbyråer.

"Det kan være et problem, det kan det ikke, " sa Nickolaus. "Det er problemet du har. Du kan ikke bare telle tallene og si at det representerer et stort problem, et lite problem eller ikke noe problem i det hele tatt."

Til tross for mangel på omfattende data, har statlige og føderale rapporter kronisk skårer av forurensningssaker de siste par tiårene.

Regjeringen Regnskapskontor i 1989 fant ni tilfeller hvor overgivne brønner hadde forurenset grunnvann, inkludert ett Kentucky-tilfelle som gjorde vannet til mer enn 80 husholdninger ubrukelig. GAO sa at dens funn var ufullstendige og advarte at statlige byråer ikke hadde midler til å spore og plugge det økende antallet forlatte brønner.

Ohio's Department of Natural Resources fant 41 tilfeller der forlatte brønner forurenset private vannforsyninger fra 1983 til 2007. Disse hendelsene representerte om lag 20 prosent av Ohios olje- og gassforurensningssaker i den perioden.

EPAs 2004-studie om hydraulisk brudd, som er best kjent for å bestemme at fracking ikke truet drikkevann, undersøkte grunnvannskontaminering i San Juan-bassenget i Colorado. Rapporten sa statlige myndigheter mistenkte at gassmigrasjon i vannbrønner og bygninger skyldtes, i det minste delvis, tilstedeværelsen av forlatte brønner.

Noen regulatorer er opptatt av at fracking, som brukes i de fleste nye brønner, øker muligheten for at gamle brønner blir skadet eller forstyrret. Prosessen injiserer vann, sand og kjemikalier i brønner ved høyt trykk for å frigjøre olje eller gass. Men ved å forstyrre jorden kan det også presse gass og andre forurensninger inn i åpninger opprettet av gamle brønner.

Det er det som forskerne tror skjedde på en regnværsdag i 2006, da gass og vann begynte å spytte ut av bakken på Emile Alexander gård i Washington County, Pa. Undersøkere fastslår at fracking av en ny brønn forårsaket metan å lekke gjennom en forlatt brønn og inn i bakken og akvariet. Noen vannbrønner i nærheten av Alexanders gård har blitt utstyrt med ventilasjonsåpninger for å tillate bortfall av gass. Metangass er ikke giftig for inntak, men det kan eksplodere.

Selv om Alexander mottar royaltybetalinger fra to brønner på hans land, ønsker han at han aldri har signert leieavtalen. "Jeg signerte ikke det for å drepe meg, " sa han.

I en intern briefing i fjor økte EPA-forskere bekymring for at fracking i nærheten av Pennsylvanias mange forlatte brønner kunne true grunnvannet, og sier at de gamle brønnene "kan utgjøre en risiko som er unik for hydrofrac-prosessen."

I år, som en del av sin første omfattende studie av hydraulisk brudd, planlegger EPA å se på om forlatte brønner kan bli ledninger for fracking-væsker.

Mangel på penger imøtekommer en løsning
For mer enn to tiår siden bestemte føderale forskere at klorider eller salter lekker gjennom forlatte brønner og inn i en akvifer som leverer drikkevann til nesten 40 000 mennesker i Fort Knox, Ky.

Mike Unthank, en forsker med Geological Survey i USA, sa at problemet kunne løses dersom et par dusin forlatte brønner var plugget. Men budene som Kentuckys Olje- og gassstat ble mottatt var så høy at Fort Knox-prosjektet alene ville tømme sin $ 1, 3 millioner pluggingfond.

Marvin Combs, divisjonens assisterende direktør, sa at fondet er vant til å koble 250 til 300 brønner om året. I den grad tar det mer enn 40 år å jobbe gjennom de nærmere 13.000 brønnene som staten har identifisert hittil.

Mens Fort Knox-brønnene venter på sin tur, bruker lokale vannansatte et pumpeanlegg for å presse ferskvann gjennom akvariet, og fortynne kloridene nok til å holde dem under den føderale sikre drikkevanngrensen. Men systemet må overvåkes kontinuerlig, og bare noen få feilsteg eller en endring i forholdene kan gjøre vannet utilgjengelig.

Ideelt sett må obligasjonspengene som et selskap må legge inn før boring dekke kostnadene ved å plugge eventuelle brønner det overgår. Men obligasjonene er ofte for lave. En nylig regjeringsansvarlig kontoret gjennomgang fant at minimum bindingsnivåer for boring på føderal land ble satt for et halvt århundre siden, og at Institutt for tjenestemenn i Institutt ikke har tilstrekkelig vurdert dem eller reist dem når det er nødvendig.

"Det stiller spørsmålet, gir det virkelig incitament til operatørene til å gjøre gjenvinning? Fordi det er hele poenget med hva obligasjonen er, " sa Anu Mittal, GAO-rapportens hovedforfatter. "Gitt hvor mange brønner som bores akkurat nå - i løpet av det siste tiåret har det doblet - det hevder noen bekymringer at hvis operatørene ikke gjenvinner landet slik de er ment for å skape en stor ansvar for føderal regjering."

Enkelte stater, inkludert Wyoming, har styrket sine bindingskrav. Men Wyams olje- og gassovervåker, Tom Doll, sa at selv om hans byrå nå krever noen av de høyeste obligasjonene i nasjonen, hadde det ikke råd til å koble alle brønnene som sannsynligvis ville bli forlatt dersom energimarkedet krasjet igjen, gjorde når oljeprisen falt 50 prosent i 1986. Han sa lavere naturgasspriser har allerede drevet energiselskaper til å lukke noen kullsyre metanbrønner i Wyoming.

John Hanger, tidligere leder av Pennsylvania Department of Environmental Protection, sa måten stater som håndterer dagens borehastighet, bestemmer hvordan denne bommen til slutt spiller ut, spesielt i Marcellus Shale, som ligger under Pennsylvania, New York og deler av seks andre stater.

"Jeg tror personlig at en av de veldig gode tingene som kommer ut av Marcellus, er mye mer oppmerksomhet til problemene som ble opprettet tidligere og muligheten til å gjøre det bedre denne gangen, " sa han. "Hvis vi ikke øker bindingsbeløpene, gjentar vi en feil."

Nicholas Kusnetz er en undersøkende reporter for ProPublica, et uavhengig, nonprofitrom som produserer journalistikk i allmennhetens interesse.

Følg på Twitter: @nkus

I motsetning til Sylvester og Tweety får katter vanligvis sine fugler - opptil 3,7 milliarder av demNy sesong på den røde planetenSpørsmål & Svar: Lawrence Krauss på den største historien noensinne fortaltRing meg på MetaphoneVarmere hav knyttet til østkysten orkanutbruddVenter på reformer kan gi det vitenskapelige fellesskapet lindring fra Storbritannias farliggjørende skadereglerItalias oliventre måtte ikke dø6 Supercool Tech Toy Standouts på 2016 International Toy Fair [Slide Show]