Datamaskiner ville aldri ha funnet "Alien Superstructure" Star - det er nødvendig borgervitenskap


En mystisk stjerne kan ha kometer av seg selv, som ligner kometen Hale-Bopp rundt solen, avbildet her I forrige uke var nettopp abuzz med rykter om en merkelig stjerne som noen foreslo kan være vert for en utenomjordisk konstruksjon. Astronomer sier at scenariet er en tynn mulighet. En mer sannsynlig forklaring er at den rare stjernen, kalt KIC 8462852, er omkranset av en komisk sværm, noe som er en ganske interessant ide på egen hånd. Me

En mystisk stjerne kan ha kometer av seg selv, som ligner kometen Hale-Bopp rundt solen, avbildet her

I forrige uke var nettopp abuzz med rykter om en merkelig stjerne som noen foreslo kan være vert for en utenomjordisk konstruksjon. Astronomer sier at scenariet er en tynn mulighet. En mer sannsynlig forklaring er at den rare stjernen, kalt KIC 8462852, er omkranset av en komisk sværm, noe som er en ganske interessant ide på egen hånd. Men uansett, denne spennende stjernen kan aldri blitt funnet. Oddballen var bare en av tusenvis av stjerner som ble overvåket av NASAs Kepler-teleskop, som søker etter telltale dips i en stjernes lys forårsaket når eksoplanetene passerer foran den. Datamaskiner finner de fleste av de lovende planetkandidatene i dataene, men denne stjernen ville ha falt gjennom sprekker hvis frivillige borgerforskere ikke hadde flagget sin uvanlige signatur. "Dette ville ikke vært hentet av en datamaskinalgoritme, " sier Yale University-astronomen Tabetha Boyajian, som administrerer Planet Hunters crowdsourcing-prosjekt for å analysere Kepler data. "Vi lette ikke etter noe som dette."

Frivillige menneskers øyne la merke til at lyset fra KIC 8462852 noen ganger ble svakere med så mye som 20 prosent. Typiske stjerner i Kepler-feltet dimmer med om lag 1 prosent, og selv da tar det en veldig stor, eksplorant Jupiter-størrelse for å forårsake en slik nedgang. Og mens exoplaneter skaper dimming med jevne mellomrom, var KIC 8462852s dips ikke periodiske, men tilfeldige. Da Planet Hunters-frivillige henviste stjernen til astronomer for videre gjennomgang, tvilte Boyajian først observasjonene. "Det første vi tror er det noe galt med dataene, " sier Boyajian, hovedforfatteren på et arkivpapir om den bisarre stjernen. Men teamet hennes kontrollerte utstyret nøye og fant ingen tekniske feil for å forklare det merkelige lyssignalet. "Disse [dimming] hendelsene varer fra et par dager til et par måneder. Og det er rart, sier Boyajian.

Den mest troverdige forklaringen Boyajians team kom opp med var exocomets. Mest observerte romobjekter som planeter, kometer og asteroider er omtrent sfæriske. Men måten lyset er endret rundt KIC 8462852, kan ikke forklares med en ensom sirkel som beveger seg over et stjernes ansikt. En gruppe eksokomenter i en uregelmessig klump, muligens trukket inn av en nabostjerne, kunne krysse stjernen og forårsake varierende lysdemping. "Exocomet-teorien er egentlig den beste teorien på dette punktet bare fordi den har minst mulig konflikt med dataene vi har for øyeblikket, sier Planet Hunter og amatør-astronomen Daryll LaCourse.

Andre, for eksempel astronom Jason Wright fra Pennsylvania State University, tror at eksocometforklaringen er konstruert. Basert på lyssignalet fra stjernen, sviktet Wright en utrolig usannsynlig alternativ forklaring: kunstige konstruksjoner kunne bane stjernen. "Folk har tenkt på muligheten for å oppdage kunstige strukturer med Kepler, " sier Andrew Siemion, direktør for Berkeley SETI Research Center. (SETI er kort for søk etter utenomjordisk intelligens.) "I dette tilfellet har teorien kommet til forgrunnen fordi nå har vi en veldig merkelig lette lyskurve, og vi sliter med å finne en forklaring på det."

Mesteparten av hva SETI observerer er nærliggende stjerner og galaktiske sentre, men nå og da finner SETI et jokertegn. "Det er denne siste kategorien av ting som vi kaller eksotiske merkelige gjenstander som av en eller annen grunn ikke passer perfekt til modellen til klassen deres, sier Siemion. "De kan være en uregelmessig pulsar eller en quasar som viser merkelig variabilitet. Denne stjernen faller inn i den kategorien. "

Siemion, Wright og Boyajian alle vil ha ytterligere observasjon av denne underlige stjernen for å drille ut sine mysterier. For å gjøre det planlegger de å bruke Green Bank Radio Telescope i West Virginia. Hvis de er heldige, kan de også trykke på data fra Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) etter planlagt lansering i 2017, som finner sted når de mistenkte eksokomets neste passasje forventes å forekomme. Det er et nært vindu for bruk av TESS, og det er ingen garanti for at satellitten vil hente stjernens signal.

Det mer spennende, men høyst usannsynlige resultatet, ville være påvisning av en svært bestilt, smalbåndsradioutslipp mindre enn en hertz bred, noe som ville indikere tilstedeværelse av teknologi eller en kunstig struktur. Naturlige partikler som avgir elektromagnetisk stråling beveger seg i tilfeldige retninger, slik at utslippene spres ut i frekvens eller bølgelengde. Stråling fra teknologi er imidlertid svært bestilt og fokusert i en enkelt retning, noe som gjør den veldig komprimert. "Når vi gjør et SETI-søk, ser vi etter denne kunstige komprimeringen eller sammentrekningen av signal i frekvens, bølgelengde eller tid, " sier Siemion. "Det er [KIC 8462852] den mest interessante stjernen fra et SETI-perspektiv, " tilføyer han.

Det er fortsatt en utrolig fjern mulighet for at Kepler virkelig har plukket opp kunstige strukturer som omkranser en fjerntliggende stjerne. Likevel, uansett hva forklaringen til KIC 8462852 er, lover det å være en interessant historie - og en som astronomer har medborgerskap for å takke for.

Hva har en ubåt, en rakett og en fotball til felles?Storms kan øke hastigheten på ozonet over USADel 8: Håndtering av Habitat DestructionEr naturgass mer klimavennlig?  Forskere kart Tusenvis av lekkasjer i Washington, DCStamcellebehandling for hjertesvikt får en Gull-Standard-prøveTviler Cloud Claims of Metallic HydrogenMenneskelig overbefolkning: Fortsatt et problem av bekymring?Batter Up: Shattering Sticks Opprett fare i MLB Ballparks