FoodPro Preloader

Det beste setet i huset for søndagens komet Flyby er Mars


For mer enn millioner år siden begynte noen primater på Jorden å begynne å mestre brann, en komet som drev på ytre kanten av vårt solsystem, følte den milde gravitasjonsstrukturen til en dvergplan eller en forbigående stjerne og begynte å falle mot solen . Det har vært fallende helt siden, som primater utviklet språk, tample planter, bygget byer og lanserte raketter og roboter i det ytre rommet. På søndag

For mer enn millioner år siden begynte noen primater på Jorden å begynne å mestre brann, en komet som drev på ytre kanten av vårt solsystem, følte den milde gravitasjonsstrukturen til en dvergplan eller en forbigående stjerne og begynte å falle mot solen . Det har vært fallende helt siden, som primater utviklet språk, tample planter, bygget byer og lanserte raketter og roboter i det ytre rommet.
På søndag 19. oktober rundt kl. 14.30 vil østtid om et dusin av disse interplanetære robotene og hundrevis av jordbundne forskere se på som den kilometerlange hunken med støvete is nærmer seg slutten av sin solnedgang. Kallenavnet "Siding Spring" etter det australske observatoriet hvor astronomen Robert McNaught først synde den i januar 2013, kommer kometen til å passere Mars på en avstand på 138 000 kilometer, bare omtrent en tredjedel av den mellom jorden og månen - på 56 kilometer per sekund . Omtrent en uke etter Siding Spring nært møte med den røde planeten, vil kometen bli bundet utover, planlagt å komme tilbake igjen bare etter minst en million år.
"Vanligvis går vi til kometen for å observere dem, men denne gangen kommer kometen til oss, " sier Kelly Fast, en programforsker i NASAs planetariske divisjon. Siding Spring's høyhastighets og høytliggende bane, langt ut av det ecliptiske planet som inneholder planeter, plasserer det godt utenfor rekkevidde til selv våre kraftigste raketter. Vår evne til å se det på nært hold er et spørsmål om stort lykke, og forskere har utnyttet muligheten til å utnytte sin observasjon med en flott koreografi.
Selv ved å bruke et relativt stort forbrukerteleskop, vil utsikten fra jorden være lackluster. Men i det ytre rommet har Hubble, Spitzer, Chandra, Kepler og Swift teleskopene alle en flott utsikt. Hver vil slå blikket mot Mars for å overvåke Siding Springs møte eksternt, undersøke kometenes sammensetning og aktivitet, samt samspillet med Mars og solvinden. Hubble kan med hell se marsororur som ioniserte partikler forstyrrer planetens svake magnetfelt.
Rundt Mars tre NASA-orbitere så vel som de fra Europa og India, vil få mye nærmere synspunkter, fange nydelige vinkler mosaikker av kometen og mye mer. NASAs MAVEN-orbiter, som nylig ble ankommet for noen uker siden, vil se ettersom gassutlufting av kometen slammer inn i det martianske luftrommet, som muligens oppvarmer planetenes sjeldne eksosfæren og ionosfæren ved 30 grader Celsius. Å se hvordan den martiske atmosfæren reagerer på sjokket, vil hjelpe MAV forskere å kalibrere sine fremtidige observasjoner, som søker å avsløre hvordan og hvorfor Mars mistet mesteparten av sin atmosfære og overflatevann eoner siden.
Fra Mars-overflaten vil nysgjerrighets- og mulighetskrysserne forsøke å observere kometen som strekker seg bredt over himmelen, selv om den nærmeste tilnærmingen vil forekomme i dagtid for begge rovers. De kan se en plutselig sprengning av meteorer som glitrer i himmelstøvet fra Siding Spring's hale som brenner i den martianske atmosfæren - og snap de første bildene av en komet fra overflaten av en annen verden.
Dens sjanse møte med den røde planeten er ikke den eneste grunnen til at Siding Spring er spesiell. Mennesker har sett og nesten besøkt flere kometer før. I november vil det europeiske romfartsselskapets Philae-probe til og med lande på en. Men alle kometer vi har studert nøye, sirkler solen i baner av bare titalls eller hundrevis av år, og kokes langsomt under intens sollys. Siding Spring er vår første nærbilde glimt av noe annet. Det kommer til oss direkte fra Oort Cloud, en gigantisk, sfærisk svømmetur av kometer samlet tidlig i vårt solsystems liv da Jupiter og de andre gigantiske planetene slengte rester av planetformasjonen inn i det ytre mørke. Som alle kometer i Oort Cloud er Siding Spring et uberørt relikvie fra den tidlige tid, som bærer ellers utilgjengelige hemmeligheter fra barndommen til vår solsystem. "Dette vil bli vår første sjanse til å se på bildet og nøye studere kjernen til en Oort Cloud-komet, " sier Richard Zurek, sjefforsker for NASAs Mars Exploration Program på Jet Propulsion Laboratory (JPL). "Vi vil vite hva kjernen er laget av, hvordan det ser ut, og hvordan det fungerer."
Selv om det bare vil vises som syv eller åtte piksler i hvert bilde, håper Zurek og hans kolleger å snikke flere bilder av Siding Spring-kjernen ved å bruke HiRISE-et høyoppløselig kamera ombord på Mars Reconnaissance Orbiter - og samle dem senere for å lage en kort, publikum-behagelig film.
De fleste kortkomiteer har flater som kull, kanskje på grunn av baking i nærheten av solen. Men hvis Siding Spring har en mørk overflate, vil det også foreslå at fenomenet skyldes noe i tillegg til solkoking. Å forstå sammensetningen av kjernen og dens behagelige klebbe, kjent som koma, kan også bidra til å finne ut hvor nøyaktig kometen først ble dannet, og om dens isete søsken bidro til å levere vann til jorden og de andre steinete indre planeter for lenge siden. Andre innsikt kan komme ut fra en nærmere undersøkelse av Siding Springs rotasjon, overflateaktivitet og samspill med Mars øvre atmosfære.
Kometenes gassy coma spenner nå over 19.000 kilometer, stor nok til å omslutte den røde planeten i flere timer under passasjen, men utgjør ingen signifikante farer for romfartøyet der. Kometenens støvete hale er en annen historie. Etter nøye studier fra tre separate grupper valgt av NASA, er konsensusen at selve kanten av Siding Spring's tail vil feie gjennom orbiters-stiene, et blikkende slag som vil peppe det omkringliggende rommet med sparsomme dusjer av millimeterstørrelses støvkorn.
"På 56 kilometer per sekund kan en liten støvpartikk gjøre alvorlig skade på et romfartøy, " sier Chad Edwards, sjef telekommunikasjonsingeniør for NASAs Mars Exploration Program. Rovers vil være trygge på bakken under atmosfæren, men hver martinsk orbiter vil bli utsatt. For å minimere risikoen har NASA og det europeiske og indiske romfartsselskapet faset banebrytene til hvert romfartøy slik at de vil gjemme seg på motsatt side av planeten når støvdusjen er i topp. Om en og en halv time etter kometen nærmeste tilnærming, vil orbitrene fly gjennom gjenstander av støvstien.
Tilbake på JPL på JPL vil Edwards og hans kolleger sitte ubehagelig foran sine dataskjermer som overvåker hver orbiter gjennom NASAs verdensomspennende Deep Space Network av radioteleskoper, og prøver å ikke holde pusten. Selv en orbiterens funksjonsfeil kan utgjøre en alvorlig trussel mot hele Mars Exploration Program. "De fleste av disse orbitere gjør både kommunikasjon og vitenskap, " sier Edwards. "I hovedsak kommer alle dataene fra våre to rovers gjennom orbiters reléradioene. Ingen ønsker å miste den muligheten .... Når vi kommer ut fra hele planeten og fullfører en annen bane, vil folk puste lettere. "
Risikoen bør imidlertid være verdt belønningen for å oppleve denne kosmiske sammentrekningen som en gang i mange livstider når den utfolder seg. "Hvis denne kometen kom til jorden, ville alle slippe alt, og vi ville alle observere det natt og dag, " sier Carey Lisse, seniorforsker ved Johns Hopkins University og leder av den verdensomspennende kampanjen for å overvåke Siding Spring . "Det er utrolig å tenke at denne tingen med et multimillionårig bane ble sparket ned her ved menneskehetens begynnelse, og vi kan bare undersøke det nå, takket være våre nylig lanserte romteleskoper og våre Martians orbitere og rovers. Du skjønner vanligvis ikke når du er midt i historien, men her er det umiskjennelig. "

Nedskalert: Ny Nano-enhet kan veie enkeltmolekylerHvorfor "Venus Rainbow" er egentlig en herlighetForskere lager første rom-temperatur single-electron transistorLong-Locked Genome of Ancient Man SequencedIslamic Artisans konstruert eksotisk nonrepeating mønster 500 år før matematikereKan et tall løse klimaendringene?Exxon Valdez la til hvileContinent-Wide Telescope bringer galaktisk svart hull i fokus